中藥西用新魔彈

 
2013/06/07 吳美枝 | 《科學發展》特約文字編輯     14,092
 
「藥物化學之父」艾利希(Paul Ehrlich)認為理想的藥物應如神奇的魔法子彈,能專一地直達標的,且不與其他部分有任何作用。半個世紀以前,這個理想有如神話。但是,隨著電腦的發明與科技的進步,近代新藥的研發漸漸擺脫以往,進入一個新境界,甚至可以做出針對一組選定標靶的「魔法子彈」。

1950年代初,科學家決定出DNA與蛋白質這些生物分子的結構後,西方醫學便開啟了分子生物學這個新的領域。分子與原子都是構成萬物的基本單位,而藥之所以有藥效,便是藥物分子與人體中的某些分子產生了特定的交互作用所致。探討分子間動態交互作用必須借助分子動力學,而在電腦發明以前,這幾乎只是紙上談兵。如今,借重電腦強大的運算能力,我們越來越可以掌握分子間的作用與運動,這些都影響了新藥研發的概念與流程。

一個因緣巧合,促使中國醫藥研究所的林雲蓮教授、中央研究院生物醫學研究所的陳儀莊博士與應用科學研究中心的林榮信博士,以及臺灣大學化學系的方俊民教授,共同組成一個橫跨中醫、神經科學與生物分子計算、化學合成等領域的研究團隊,把生物分子醫學的概念,運用在中藥的「天麻」研究上。負責生物分子計算的林博士表示,把傳統常見的藥材以西方醫學的新方法再研究,是目前醫藥研究的一個重要方向,許多過去無藥可治的疾病未來也許都會改觀。

漢廷頓舞蹈症(Huntington's disease,或譯亨丁頓舞蹈症,亨廷頓舞蹈症、杭丁頓舞蹈症)是一種罕見的遺傳性神經退化疾病,現在由DNA檢定,幾乎可以斷定會不會發病,大約何時發病。這個基因性疾病與其他神經退化性疾病其實可能有許多相同的致病機轉,因此若開發出這個基因性疾病的預防性藥物,也很有可能對其他類似疾病有用。過去,雖然曾嘗試研發治療這種疾病的藥物,但絕大多數的副作用太大,最後都無法在臨床上使用。

天麻其實是民間普遍使用的中藥材之一,《神農本草經》與《本草綱目》中都記載天麻具有安神與鎮定的功效,然而天麻較為人知的主成分天麻素卻不是真正的有效成分。林教授從天麻發現新的有效成分T1-11,陳博士發現它具有防治罕見疾病漢廷頓舞蹈症的新療效,接著林博士與方教授以這個新發現的成分為基礎,設計並合成了一系列的新藥物。

林博士表示,漢廷頓舞蹈症主要是由於病患隨著身體機能老化,對於清除某些不良蛋白質的機能異常低落,進而影響神經訊號傳遞。而天麻中的T1-11分子具有增進清除機能、增強神經訊號傳遞的功效。這個新藥物在動物實驗上看來,藥性溫和且藥效非常良好,目前研究顯示在相近的劑量下並無顯著的副作用。此外,由於這疾病是可以預先由DNA檢定得知,因此患者可以在病發前便提早服藥,以達到預防的功效。

具有現代意義的西方醫學,其實發展不過約百年歷史,在此之前,世界各地早已流傳許多歷史悠久的傳統醫學。在東亞,中醫裡許多草藥的療效仍是未知之境。林博士及其研究團隊以現代西方醫學生物分子的角度,重新研究中藥裡的天麻,發現了可以治療罕見疾病的新療效,並進一步進行藥物的設計與化學合成,以開發出全新的藥物分子。也許在未來,許多治癒不治之症的「魔彈」,都可以在眾多古籍中一一挖掘出來。