失智症的救星?

 
2013/10/02 王道還 | 中央研究院歷史語言研究所人類學組
人腦模型(圖片來源:李男設計)
  • 人腦模型(圖片來源:李男設計)
 
一種小鼠植入了一個基因,以引發類似人類阿茲海默氏症的症狀,就是在腦子神經元內製造蛋白質斑塊,使神經元因而死亡。另一種小鼠,則是體內貝他轉化生長因子(TGF-beta)的生化路徑遭到打斷。貝他轉化生長因子是多功能的細胞激素,與細胞的生長、分化,免疫調節,傷口癒合,血管形成,胚胎形成,細胞凋亡等都有關係,特別是抑制免疫與創傷修復。

這兩種小鼠交配後,產生的子代有些兩種特質都有:腦子會出現阿茲海默氏症特有的斑塊,以及體內貝他轉化生長因子的生化路徑遭到打斷。

阿茲海默氏症病人的腦子,除了有斑塊沉澱之外,還有長期、慢性的低度發炎反應。此外,阿茲海默氏症病人的腦子,對於貝他轉化生長因子的反應也變得敏銳了。耶魯大學的研究團隊推測,那是腦子嘗試抑制發炎的一種反應。因此,打斷貝他轉化生長因子的生化路徑,也就是解除免疫抑制,會使發炎反應加劇,從而使阿茲海默氏症病情惡化。

沒想到,那些小鼠到了老年(18個月大),在迷宮測驗中比阿茲海默小鼠表現得好。檢查牠們的腦子,發現斑塊減少了,最多少了90%。原來貝他轉化生長因子的生化機制遭到打斷之後,反而使周邊的(腦子外面的)巨噬細胞(一種白血球)受到動員,穿過血腦障壁,進入腦子吞噬斑塊。也就是說,周邊巨噬細胞會到腦子裡清理垃圾。目前已知有些藥物可以抑制貝他轉化生長因子,那些藥能不能減輕阿茲海默氏症病人的症狀,有待進一步的實驗。
 
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