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海中人參–海參

自古以來,傳說中的人間補品,在陸地上有人參,海中有海參。明代的《五雜俎》說:「其性溫補,足敵人參,故曰海參。」海參到底有什麼特別的地方?
 
 
 
生活在海底的人參

人參在中國古代被視為「萬藥之王」,是一種天然藥物,可以有效增強免疫力,並具調節身體機能的多種功效。海參則有「大海之珍」的美譽,一直都當成上等佳餚,牠的營養豐富,質地細嫩有彈性,是屬於高蛋白質、低脂肪和低膽固醇的食品。

海參屬於棘皮動物門海參綱的無脊椎動物,又稱作海黃瓜或海噀,主要的棲息區域是熱帶珊瑚礁區。海參棲息在礁岩岸、泥沙海底或隱藏在石塊下,常常聚集成堆。牠們大多分布在印度-西太平洋、日本北海道至九州沿岸、澎湖、大陸沿岸等地區。

海參的形態主要是長筒狀或圓柱狀,體表顏色大多呈黑色、褐色、灰白色等,會隨著棲息環境而有所差異。海參的前端有口,後端是肛門。口部的周圍有許多觸手,觸手的形態就如同樹枝一樣。觸手會分泌黏液,能夠自由地伸縮,可以黏取附近的食物顆粒送入口中。有些海參攝食藻類、有機碎屑,或是腐爛的食物。在整個海洋生態系中,海參扮演清除者的重要角色。

海參不善於運動,牠的管足上有許多吸盤,有助於爬行及吸附,常常藉由體壁肌肉的收縮來行動。在海參的消化道兩側,有成對稱作呼吸樹的呼吸器官。海水經由肛門進入海參體內,在呼吸管內與體腔液間行呼吸作用,因此,也有人笑稱海參是用屁股呼吸的。除此之外,牠的體壁、觸手等處也會進行呼吸作用。海參與隱魚互為共生的關係,當隱魚遇到敵害時,就飛快地鑽入海參的肛門中避難。

海參幾乎沒有天敵,不過在遭到人類採捕或其他魚類的誤食時,為了避敵會採取一些自我保護的策略。例如受到強烈刺激、過度擠壓、或者在氧氣缺乏的情況下,有些海參有自割的本領,把體壁分成兩段,使自身可以從捕食者手上逃脫。

此外,有些種類的海參會引起體壁的劇烈收縮,從肛門內射出居維氏管束。居維氏管束是猶如線一樣的細絲,呈粉紅色或橘色,這些細絲有黏性,可以用來纏住獵食者,有些黏絲甚至還有異味,可以干擾獵食者。在這些黏絲中,就有稱為「海參毒素」(holothurin)的成分。有毒的海參以海參科的居多,例如黑海參、蕩皮參、黃疣海參、梅花參、蛇目海參等最常見。

海參的活性物質

海參中有多種成分,包含水分、蛋白質、脂肪、碳水化合物、粗纖維、維生素A、鈣、磷、鐵、碘等,但是這些還不是海參的主要活性成分。儘管這些物質對人體有益,但還不足以媲美人參的神奇功效。

在1952年,分析出海參含有一些化學成分,命名為海參毒素。因為它的結構很像皂苷(saponin)的配醣體化合物,所以又稱作「海參皂苷」。皂苷這種活性物質在人參中也有,稱作「人參皂苷」。皂苷主要存在於植物體內,例如大豆、榖類、番茄等植物中。到目前為止,在動物體內只有在棘皮動物的海參與海星體內可以發現皂苷。海參體內的皂苷主要存在於體壁、內臟,以及居維氏管束內,其中又以居維氏管束的含量最多。

海參皂苷具有多種特性。在酸性下,它不穩定,有苦味及辛辣性。它是固醇類的化合物,外觀呈無色針狀的結晶物,可以應用在洗滌、油脂乳化等方面。

皂苷一般具有明顯的吸濕性,對植物而言,可以防止因乾燥而枯死,加水混合後,會形成膠體溶液;振搖後,可以生成肥皂般持續性的泡沫。在養殖海參的水面上,可以觀察到有些許的泡泡浮在水面,這就是皂素的特性之一。皂苷粉末對黏膜有刺激性,口服大量皂苷會引起嘔吐。但是,口服少量皂苷會促進氣管的分泌,使痰容易排出。

海參皂苷會導致洋蔥的根部有黑斑症,或抑制水芹根鬚的發展。對冷血動物來說,它具有很強烈的毒性,尤其是對於魚類的呼吸,它可以抑制魚鰓的機能。對於高等動物而言,如果是以靜脈注射的方式進入體內,它的毒性比口服方式來的高,少量的毒素會使小腸黏膜的通透性增加,而抑制藥物或毒物的吸收。不過,口服的毒性相當低。

來自海洋的藥物-海參皂苷
  
抗菌活性 海參皂苷對真菌、致病細菌都有抑制成長的效果。海參體內抗菌的原因與牠的攝食習慣有關,學者認為海參攝取的食物以海洋中的有機體與腐爛食物居多,有些海參甚至會攝食自己的糞便,在攝食過程中難免夾雜一些微生物,因此推測牠的體內應該含有某些抗菌成分,而且這些抗菌物質具有溶菌效果。經過研究證實海參皂苷是一種抗菌物質,現在已當作抗菌劑應用在治療腳氣或白癬菌的感染疾病上。

抗腫瘤活性 海參皂苷具有細胞毒性,可以破壞細胞,如果應用在腫瘤細胞的治療上,可以抑制腫瘤細胞的生長和轉移,也可以抑制血管的新生。因此海參皂苷可以開發做為癌症細胞抑制劑,達到抗腫瘤和抗癌的效果。

細胞毒性 海參皂苷對多種生物的紅血球都有溶血活性,也就是可以破壞紅血球,因此對環節動物、軟體動物、節肢動物、脊椎動物等都有毒性,從而避免被魚類捕食。在海參的防禦機制中,海參皂苷扮演著重要的角色。此外,海參皂苷也可以抑制基因的合成和細胞的有絲分裂,進而造成生長遲緩的現象,而且還會與細胞膜結合形成複合物,損害細胞膜。

調節生長與發育 海參皂苷能抑制卵母細胞的成熟,調節海參的繁殖過程並刺激子宮的收縮作用。

其他 海參皂苷具有免疫調節的活性,刺激骨髓紅血球細胞的生長,以及抗疲勞等功效。

海參的其他特殊成分

酸性黏多糖 是海參體壁中的另一類重要成分,有抗腫瘤的功效,能夠提高身體的免疫力,消炎消腫。它還有抗凝血作用,對中老年人有降低血液黏度、預防動脈硬化、降低血清膽固醇、增強免疫力等功能。

膠原蛋白 海參的體壁富含膠原蛋白,具有高效保濕效果,可以強化肌膚保水功能,影響肌膚的彈性與光澤,延緩老化。

海參含有多種生理活性物質,在醫學上可望開發成新型的藥物資源,而且海參是食品不是藥品,人們可以自由食用。不過,在食用時必須注意避免一次攝入過多的海參,因為皂苷攝入的量太多,對人體而言總會有一些不適的症狀出現,例如噁心、嘔吐、嘴唇麻痺等中毒症狀。為了避免中毒,少量食用就好,避免一次吃太多的海參。

附錄

蕩皮參 屬於海參科海參屬的蕩皮參可以藉由體壁上的肌肉收縮運動,牠也會用力擠壓射出體內的居維氏管束。居維氏管束是粉紅色的黏絲,可用來纏住獵食者,有些黏絲甚至還有異味,可以干擾獵食者。

紫偽翼手參 屬於瓜參科俗稱「海蘋果」的紫偽翼手參,可以利用管足上的吸盤吸附在壁上,前端如樹狀的分支是牠的觸手,主要用來抓取食物。海蘋果顧名思義,顏色鮮豔,主要由紅、黃及藍紫色組成,在臺灣海域比較稀有,不常見。
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