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線蟲的神經布線:兩性有別
人有兩種生物性別:男性與女性,是生殖分工的產物。我們習慣以這種兩性觀理解其他的生物,但事實上,生殖模式不只一種。
 
 
 
人有兩種生物性別:男性與女性,是生殖分工的產物。我們習慣以這種兩性觀理解其他的生物。事實上,生殖模式不只一種,例如線蟲雖然有兩種不同的個體,但是不能完全套用我們的性別模型。線蟲有配備了雄性性腺的雄性,「雌性」卻是雌雄同體,體內自備雄性精子,因此成熟之後不一定非與雄性交配不可。

此外,線蟲的性別分化不只限於性腺,還包括神經元。除了兩性共有的神經元294個之外,雄性有91個特有神經元,雌性8個。有些性別神經元到發育晚期才出現,而且與特定的性行為有關。最近美國哥倫比亞大學的團隊發現線蟲不只神經元有性差,兩性共有的神經元布建的網絡也不同。那些共有神經元包括感覺、聯絡、運動神經元。

原來線蟲在發育初期,兩性共有神經元的布線並沒有性別差異。到了性成熟階段,原始布線遭到芟夷翦截(pruning),才形成雌、雄性特有的網絡。線蟲的性別由X染色體的數量決定,研究人員已開發出操弄個別細胞「基因性別」的技術,能夠改變特定神經元的「性別」。哥大團隊以這種技術證實:線蟲神經元的終極布線模式的確由性別決定。

脊椎動物神經網絡的發育過程與線蟲有相似之處。例如在胚胎的早期階段,神經元之間的聯繫似乎沒有明顯模式,然後才芟夷翦截出特定模式。性別在整個過程中扮演的角色,至今只有零星的線索。至於哺乳類以及我們人類,線索更少。

參考資料
  1. Portman, D. S. (2016) Neurobiology: Wired for sex. Nature, 533, 188-189.
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