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藏族的高原適應
青藏高原號稱世界屋脊,不適人居,除了氣候寒冷、生活資源貧乏外,低氧壓是最大的生理限制。可是藏族在青藏高原上存活了下來,而且還發展出獨特的文明。
 
 
 
青藏高原號稱世界屋脊,不適人居,除了氣候寒冷、生活資源貧乏外,低氧壓是最大的生理限制。海拔四千米以上的大氣氧壓是海平面的40%。可是藏族在青藏高原上存活了下來,而且還發展出獨特的文明。

學者早就注意到藏民特有的生理適應,例如他們的嬰兒死亡率比漢人移民低,而且生育率較高。慢性缺氧是子宮內發育限制與妊娠毒血症的主因。青藏高原上的漢人移民生下的孩子體重較輕,孕婦發生妊娠毒血症的風險較高。此外,藏民與平地人對於低氧壓的生理反應也不同。大部分人的反應是:提升血紅素的濃度,藏民則不會。專家認為,提升血液的血紅素濃度無異增加血液的黏稠度,反而可能促成心臟病發。

對藏族的高原適應,學者對涉及的基因也做了調查,最近幾年有一連串研究報告問世。例如藏民在低氧壓情境中不會發生紅血球增多症,可能是缺氧誘發因子(HIF)反應途徑在高原上發生了適應性演化的結果,因為HIF是低氧壓環境中基因調控的樞紐。而幾個研究團隊都指出,HIF中的轉錄因子EPAS1是藏族高原適應的關鍵。

最近大陸深圳的華大基因與美國加州大學合作,詳細分析了藏民與漢人DNA的EPAS1區域,這一區域包括12萬9,000個核苷酸(129 kb)。研究人員發現,藏族與漢族雖然血緣非常近,可是EPAS1區域的變異模式卻有顯著的分化。藏族特有的變異在漢族中只發現一小部分,而未出現於世界其他族群。更驚人的發現是,藏民特有的EPAS1區域變異模式也出現在史前的丹尼娑瓦人身上。

2008年,考古學家在阿爾泰山舊石器時代遺址丹尼娑瓦洞(Denisova Cave)5萬年前的地層中找到一節人的指骨,後來又有一節趾骨出土。科學家從骨頭中萃取出的古DNA判定他們不是尼安德塔人,而是近40萬年前就與尼安德塔人分化的一個支系。根據DNA證據,現代智人來到亞洲大陸的時候,曾與尼安德塔人、丹尼娑瓦人邂逅並混血。現代智人族群中,美拉尼西亞人基因組中還有一些丹尼娑瓦人的遺緒。其次是漢人與華南原住民傣族,不過只有美拉尼西亞人的1∕25。

這次中美合作的最新研究結果顯示:攸關藏族高原適應的基因,可能直接來自丹尼娑瓦人。

參考資料
  1. Saey, T.H. (2014) Tibetan high life aided by old DNA: Extinct hominid passed on extreme-elevation adaptation. Science News, August 9, 2014, p.8.
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