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糞金龜利用星空中的銀河定方向
糞金龜推完一個糞球後,會走直線離開,因為走直線是最快的方式。但是糞金龜是如何確認自己是用最快的方式離開呢?瑞典研究團隊發現,如果夜空中有月亮,糞金龜平均只須約20秒就能走出實驗場;要是沒有月亮,只有星星,則需要兩倍的時間;要是戴上「帽子」,看不見夜空的話,則需要6倍的時間:124.5秒。
 
 

糞金龜(畫家:Edward Julius Detmold‭, ‬1883-1957)
▲糞金龜(畫家:Edward Julius Detmold‭, ‬1883-1957)
 
糞金龜以哺乳動物的糞便為食,是自然界的清道夫。法布爾在《昆蟲記》裡描述的聖甲蟲,就是一種糞金龜。

別以為以糞維生的日子很好過。糞金龜辛苦完成的糞球會引起覬覦—遭到其他糞金龜打劫。因此,牠們完成一個糞球後,必須立即脫離現場,越快越好,而走直線是最快脫離現場的方法。過去學者已經發現,太陽、月亮都是糞金龜用以定方位的指標。可是,在沒有月亮的晚上,糞金龜依然能夠循一定方向前進。

一個瑞典研究團隊懷疑糞金龜能夠利用星空定向,於是在南非與當地學者合作,以一種非洲糞金龜Scarabaeus satyrus做實驗。

首先,他們建了一個圓形實驗場,周圍有1米高的牆。他們在實驗場中心釋出糞金龜與糞球,以攝影機記錄糞金龜的活動,直到牠們抵達距釋放地點1.2米的地方,然後測量糞金龜移動路徑的長度。在沒有月亮,可是星空燦爛的晚上,糞金龜平均走了2.08米。要是給牠們戴上「帽子」,不讓牠們看見星空,平均要走4.77米。

第二個實驗在一個直徑2米的圓形實驗場進行。這一次,研究人員要確保糞金龜除了星空外,其他什麼都看不見,例如附近的一棵樹,甚至現場的研究人員。在實驗場中心釋放糞金龜、糞球後,就開始計時,看牠們要花多少時間才能走出實驗場。結果,夜空中要是有月亮,平均21.4秒;要是沒有月亮,只有星星:40.1秒;要是戴上「帽子」,看不見夜空:124.5秒;星星、月亮都沒有的晚上:117.4秒。

至此,糞金龜能利用星空定向,應無疑問。但是糞金龜利用星空的什麼資訊定向呢?為了回答這一問題,研究團隊帶著糞金龜到約翰尼斯堡的天象館做實驗,因為在天象館中可以操縱星空的布局。結果,在全星空與只有銀河的情況下,糞金龜能夠定向。因此,研究團隊的結論是:糞金龜能夠利用星空中的銀河定向。

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