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恐龍是什麼時候出現的?
恐龍支配陸地生態系長達兩億三千萬年,是最成功的動物群。恐龍的演化是生命史的重大事件,不過恐龍的起源仍是一個謎。現有證據顯示,恐龍家族的演化速率非常快。
 
 
 
恐龍的演化是生命史的重大事件。恐龍支配陸地生態系長達兩億三千萬年,是最成功的動物群。
  
不過恐龍的起源仍是一個謎。已知最古老的恐龍化石,出土於阿根廷三疊紀晚期的地層。現有證據顯示,恐龍家族的演化速率非常快,不到一千萬年3個主要支系都出現了。但是整體而言,恐龍在三疊紀還不成氣候。因此,恐龍家族在那麼早的時候就有了巨大的內部變異,得以迅速輻射演化,令人難以理解。除非恐龍源遠流長,早就開始演化了。
  
於是美國華盛頓大學(西雅圖)的古生物學家奈思畢(Sterling J. Nesbitt)與倫敦自然史博物館,以及加州大學(柏克萊)的同行合作,到博物館搜尋更古老的恐龍化石。結果他們發現了1930年代出土的奈艾薩龍(Nyasasaurus parringtoni),那是英國劍橋大學古生物學家巴林頓(Rex Parrington)在坦尚尼亞奈艾薩湖附近的山谷發現的;出土地層屬於三疊紀中期,距今2.45億。(按,奈艾薩湖位於東非大裂谷最南端,湖面積非洲第三,湖深非洲第二。)
  
奈思畢等人詳細檢驗了奈艾薩龍的標本,結論是:奈艾薩龍是恐龍,不然就是與恐龍祖先有密切親緣關係的動物。換言之,恐龍的起源時間可能比流行的想法早了1,500萬年—距古生代結束時的大滅絕(2.53億年前)不久。
  
(按,奈艾薩龍身長2~3米,高1米,重20~60公斤,貌不驚人。)
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