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偵查物種的新工具—螞蟥
螞蟥又叫吸血蟲,屬於環節動物門環帶綱蛭亞綱。無論淡水、海水、陸上的沼澤地、森林底層,乃至土壤中,都能發現牠們。水生的稱為水蛭;陸棲的,俗名螞蟥。
 
 
 
螞蟥又叫吸血蟲,屬於環節動物門環帶綱蛭亞綱。(蚯蚓屬於另一個亞綱。)無論淡水、海水、陸上的沼澤地、森林底層,乃至土壤中,都能發現牠們。在水中生活的稱為水蛭;陸棲生活的,俗名螞蟥。

古希臘與古印度的醫生,都會使用吸血蟲為病人放血。放血是一種治療病人的技術,放血療法的基本假定是:人體裡有4種基本液體,血液是其中之一;要是血液過多,造成體液失衡,就必須放血。通常是切開靜脈放血,但是也可以使用吸血蟲。現在科學家發現吸血蟲唾液中有抗凝血物質,已開發成藥品供臨床治療。歐洲還有專門的公司生產販賣醫用蛭。美國FDA把醫用蛭列為一般及整型外科學門下的醫療器材,療效是「化解靜脈淤塞,促進移植組織癒合」。

最近,哥本哈根動物園的許內兒(Ida Bærholm Schnell)博士發表了一篇研究報告,找到了吸血蟲的新用途。

許內兒想解決的問題已困擾動物保育學者非常久,那就是有許多小動物過著非常隱密的生活,特別是許多肉食動物都想捕獵的小動物。牠們不只生活得非常隱密,警覺性也特別高,一有風吹草動就立即躲起來,因此專家對於牠們的分布與數量,連大概的資料都無法掌握,更別說做精確的調查了。要是缺乏精確的田野資料,就無法判定牠們的現況是否已經達到必須採取積極作為的地步。

這個問題在熱帶雨林地區特別嚴重,因為在雨林中,不只那些小動物容易藏身,研究人員也難以從事調查。

許內兒發現,野外的吸血蟲可以提供當地野生動物的資訊。她的靈感來自科學家已經發現的幾個事實。第一,吸血蟲吸飽了血之後,可以幾個月不吃不喝;第二、寄主血液中的病毒進入吸血蟲消化道,半年之後還活著。

因此,在田野裡捕捉吸血蟲,分析牠們消化道中的血液,就可以判斷牠們吸過哪些動物的血,而那些動物也許是保育專家特別想了解近況的動物。

許內兒先以醫用蛭做實驗,讓牠們吸飽了山羊血。結果,4個月之後仍然可以在牠們消化道中找到山羊的DNA,證明這個方法可行。然後,研究人員在田野採集的吸血蟲消化道中,發現了一種兔子的DNA,而專家以攝影機做了2,000個夜晚監視,都沒發現過牠們的身影。

利用吸血蟲的另一個好處是,吸血蟲似乎對人有特別的好感(進入過熱帶雨林的人都知道),無異主動且積極地向人們提供資訊—關於當地生物的跡證。
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