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味覺的分子基礎
根據演化論,與生存或生殖關係不大的基因,因突變而退化、喪失功能,是應有之義。在生物界,退化是常見的現象。退化的適應價值是:把資源做最有效的利用。
 
 
 
哺乳類有色聲香味觸5種感官,其中嗅覺(香)與味覺都由化學分子激發。味覺有5種:甜、苦、甘、鹹、酸。舌頭上,每一種味道都有特化的味蕾負責偵測:甜、苦、甘味蕾以蛋白質受體與食物中的特定分子結合;鹹、酸味蕾則是由食物的離子直接刺激,產生神經衝動。對於甜、苦、甘3種受體蛋白質的構形、功能、基因,科學家已有完整的知識。

但是,對於特定味覺,不同的物種有不同偏好。1970年代,學者就發現家貓對於甜食並不熱中,與狗完全不同。可是貓的苦、甘、鹹、酸等味覺,似乎與人類沒有太大差異。而且不只家貓,老虎、獵豹等貓科動物也對甜食不感興趣。2005年,大陸旅美學者李霞發現家貓的基因組中,製造甜味受體的兩個基因有一個因突變而「死亡」:不再製造蛋白質。因此貓對甜味不感興趣,是因為牠們的甜味受體不正常。

李霞推測,動物對於味道的敏感程度,與味覺受體基因以及食性有密切的關係。例如貓科動物是純粹的肉食動物,而獵食是費力、危險的活動,要是再挑食的話,無異縮限了食料範圍,喪失甜味覺不啻解放。另一方面,海獅、海豚的進食方式也讓味覺無所發揮:牠們吞食魚兒,並不咀嚼。解剖學家早就發現牠們口腔中的味蕾數量已大幅減少。

現在李霞等人另外分析了12個物種的味覺受體基因,其中7個屬於食肉目。他們發現,凡是純粹的肉食動物(如斑點鬣狗),都像家貓一樣喪失了一個甜味基因,而海獅、海豚連甘味基因也喪失了。瓶鼻海豚的基因組裡,甚至連已知的苦味基因都不完全。

根據演化論,與生存或生殖關係不大的基因,因突變而退化、喪失功能,是應有之義。在生物界,退化是常見的現象。退化的適應價值是:把資源做最有效的利用。
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