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火星上有多少頭乳牛?
在地球上,大氣中的甲烷濃度高達1.7 ppm,來源有二:生物活動與地質活動。2003年有3個不同的研究團隊偵測到火星大氣中有甲烷。這個消息令人興奮,因為甲烷可能是生物活動的產物。
 
 
 
今年暑假,火星探測車好奇號登陸火星,開始傳回資訊。大家最想得到答案的問題是:火星大氣中是否有甲烷?

那是因為2003年有3個不同的研究團隊偵測到火星大氣中有甲烷。這個消息令人興奮,因為甲烷可能是生物活動的產物。在地球上,大氣中的甲烷濃度高達1.7 ppm,來源有二:生物活動與地質活動。聯合國糧農組織估計:每一年因人類活動而排放出的溫室氣體,甲烷占了18%,畜牧業是主要來源之一。紐西蘭畜牧業排放的甲烷,占紐西蘭人因溫室氣體的32%。

不過,有些人期望早些弄清楚火星大氣中的甲烷來源,不完全出自科學的好奇心,而是為了經費。探測火星的花費非常大,花大錢從事不急之務,需要有能打動人心的理由,何況美國政府正面臨嚴重的財政問題。要是發現火星上有生物,就是個好理由。

因為我們想知道,生命是不是只有一種形式?火星上的生物是否與地球上的生物一樣?(不是指長相,而是指基本的生物化學機制。)在其他的行星上,生物演化是否經歷相同的過程?這些問題都涉及我們對於自己的好奇:想知道自己的來歷是不是有什麼特殊的意義。

其實打從一開始,太空探險就不是純科學,當年美蘇的太空競賽本來就是冷戰的產物。1990年代,科學家發現了地球上有些隕石來自火星,而且那些隕石有些特徵似乎與生物有些關係,於是美國國家航空暨太空總署(NASA)得到了探測火星的經費。

2003年的發現正式發表後,NASA規劃於2016年發射一個專門偵測「微量氣體」的探測器(trace gas observer)。可是今年(2012)初,歐巴馬提出明年(2013年)的預算,把NASA的行星科學部門經費砍了20%,未來預計花費12億美元的火星探測計畫遭到取消。想要恢復原定計畫,也許只能靠驚人的火星新發現了。

11月上旬,負責好奇號儀器分析的專家指出,目前還無法證實火星大氣中有甲烷。
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