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核子試爆的遺澤
上個世紀末,一個瑞典研究團隊以一種細胞染料注射到一些癌末病人腦子裡。結果死後研究發現,被染色的神經元分布在大腦,主管記憶的一個組織中–海馬。
 
 
 
過去,我們相信人的大腦在成年後就不再出現新的神經元了。
  
上個世紀末,一個瑞典研究團隊以一種細胞染料注射到一些癌末病人腦子裡,他們同意死後捐出腦子供研究。結果研究人員發現,被染色的神經元分布在大腦的一個組織中—海馬。海馬主管記憶。這是成人大腦中會繼續出現新生神經元的第一個證據。然後其他的研究團隊分別在老鼠的腦子裡發現了新生的神經元。但是這個研究一直沒有經過重複實驗的證實,因為後來科學家發現當年使用的細胞染料有毒。
  
10年前,瑞典卡洛林醫學大學的一位幹細胞專家鼓勵學生柯斯蒂.史波丁(Kirsty Spalding)繼續研究這個問題:成人大腦中會不會出現新生的神經元。為了做這個研究,柯斯蒂花了10年開發了一個新技術。
  
柯斯蒂的技術利用的是一個冷戰的產物:在1950、1960年代,由於美蘇等國在地面進行核子試爆,大氣中的14C數量增加1倍。因此,偵測細胞DNA中的14C∕12C比例,可以判斷那個細胞是在什麼時候形成的。1950、1960年代形成的細胞,DNA中14C數量較多。柯斯蒂找了55個人,他們同意往生後捐出腦子供研究。
  
柯斯蒂的研究結果剛發表,她的結論是:大腦海馬中約有1∕3神經元不斷更新,每天約有1,400個新的神經元出現。至於那些新生神經元有什麼功能,或者海馬中神經元新陳代謝的現象有什麼功能,現在還不清楚。
  
老鼠實驗顯示,新生神經元的功能與特定記憶有關,例如分辨同一個範疇中不同類別的資訊;或是比較新資訊與記憶中的資訊。
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