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猴子始祖是比巴掌小的眼鏡猴?
人類起源於非洲,那猴子呢?有一些學者研判,猴子是在亞洲演化出來的。2003年,湖北荊州的湖泊沉積層出土了一個靈長類化石,研究團隊判斷這個化石代表一種原始的眼鏡猴,不過體型非常小,不到人的巴掌大。牠們生活於始新世早期,大約5,500萬年前,比過去推測的年代早了 1,000萬年。
 
 

菲律賓眼鏡猴(Tarsius syrichta)
▲菲律賓眼鏡猴(Tarsius syrichta)
 
地球現生物種中,以人類的演化紀錄最完整。至於靈長類的演化史,特別是早期階段,由於缺乏化石證據,專家就不清楚了。

其實現生哺乳類演化史的關鍵期,在新生代的始新世,幾乎所有現代哺乳類都是在那時出現的。中生代晚期與中生代結束後就出現的哺乳類,大多在新生代的第一個地質時期—古新世—結束時滅絕了。但是根據化石,始新世的靈長類多屬於「原猴」。也就是說,牠們與現生的狐猴、眼鏡猴有親緣關係。

另一方面,關於人類的演化史,由於有豐富的化石證據,我們對於人類演化的大關大節相當明白。例如人的始祖先直起身子走路,300萬年後腦子才開始擴張;人的起源地是非洲。那麼高等靈長類(猴、猿、人)的始祖也起源於非洲嗎?始新世的化石並沒有透露多少線索。

最近,有一些學者研判,猴子是在亞洲而不是非洲演化出來的,他們還到中國尋找最早的猴子化石。2003年,湖北荊州的湖泊沉積層出土了一個靈長類化石,生活於始新世早期,大約5,500萬年前;骨架完整,還維持著骨骼之間的自然聯繫,提供了珍貴的線索。今年6月初,中國科學院古脊椎動物與古人類學研究所研究員倪喜軍與美、法專家共同發表了研究報告。

研究團隊判斷這個化石代表的是一種原始的眼鏡猴,體型非常小,不到人的巴掌大,比最小的現生靈長類還小。根據分類學家的看法,眼鏡猴與猴子關係密切,現在只生存在東南亞少數海島上。牠們的特徵有二:一、眼睛非常大,適於夜間生活;二、腳骨非常長,適於在樹木間跳躍、移動位置。眼鏡猴的英文名tarsier,源自tarsus (跗骨),就是強調牠們特化的腳骨。

這個古老的荊州眼鏡猴,眼睛並不比現生眼鏡猴大,腳骨卻像猴子,特別是跟骨(腳跟)。學者為牠取的種名是「阿奇里斯」(achilles)。

荷馬史詩《伊里亞德》中,阿奇里斯是一位英雄,全身刀槍不入,唯一的罩門在腳跟。倪喜軍團隊用他的名字提醒世人:這種原始的眼鏡猴,腳跟卻像猴子。牠們的眼睛小,可能是因為牠們過的不是夜生活,而在日間活動—這正是高等靈長類的共同特徵。因此,阿奇里斯眼鏡猴可能與猴子的始祖同宗,或是堂兄弟。換句話說,猴子的始祖可能在始新世的初期就已經出現了,比過去推測的年代早了 1,000萬年。

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