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父親的年齡與孩子的健康

父親必須不斷以細胞分裂的方式製造精子,每次細胞分裂都可能產生基因突變,分裂次數越多,累積的突變越多。根據這個理由可以推論:父親年紀越大,遺傳給孩子的突變基因越多。
 
 
 
血友病患者的凝血機制有缺陷,因此一旦流血就難以止血,而失血過多,會危及生命。歐洲學者很早就知道這種疾病,因為歐洲皇室常出現血友症病例。到了20世紀,科學家發現血友病涉及位於X染色體上的基因。如果相關基因出現突變,就無法製造凝血因子;攜帶這個突變基因的人就會得血友病。

早在1947年,也就是一甲子之前,英國著名遺傳學家侯敦(Haldane, 1892-1964)就發現,血友病病患的根源通常來自父親的X染色體,他遺傳給女兒,女兒再遺傳給兒子,於是那些兒子成了血友病病患。侯敦推測,父親遺傳給子女的突變基因比母親多。理由是:母親出生時體內已儲備了足夠的卵子;而父親必須不斷以細胞分裂的方式製造精子,每一次細胞分裂都可能產生基因突變,分裂次數越多,累積的基因突變越多。根據這個理由可以推論:父親年紀越大,遺傳給孩子的突變基因越多。

現在冰島有一家商業公司,正在利用冰島人的醫療紀錄,發掘基因組與健康狀況之間的關係。(按,冰島人口32萬。)最近他們的研究團隊完成了一個研究,發現父親遺傳給子女的突變數目是母親的4倍:55 vs. 14。

同時,父親的年齡是重要的變數:36歲是20歲的2倍;70歲則是8倍。由於現在流行晚婚,2011年出生的孩子,平均有70個突變;1980年則有60個。因為父親的年齡從28歲上升到33歲。

不過,大部分突變基因都是無害的,血友病是少數的例外。但是過去已發現:父親的年齡與孩子罹患自閉症的機率有正相關。而且,今年已有3篇研究報告指出:自閉症涉及許多突變基因;那些突變基因源自父親的機率是母親的4倍。

根據美國疾管局的最新統計,現在美國出生的嬰兒,1/88有自閉症或相關疾病。自2007年以來,上升了78%。當然,這可能是診斷技術進步的結果。但是這麼大幅度的增加,不能完全以診斷技術的進步解釋,有人懷疑是晚婚的後果。

不過,冰島的證據不完全支持高齡父親假說:17、18世紀,冰島男性平均在34~38歲之間得子。

總之,父親遺傳給子女的突變基因較多,高齡父親更多。至於後果,還有待進一步分析。
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