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器官回春

利用幹細胞修補組織、恢復身體重要的生理機能,是再生醫學的主要研究方向。但是利用器官本身的修補機制使器官回春,不是更直截了當?針對胸腺的最新研究顯示,這已不只是科幻。
 
 
 
利用幹細胞修補組織、恢復身體重要的生理機能,是再生醫學的主要研究方向。但是利用器官本身的修補機制使器官回春,不是更直截了當?英國愛丁堡大學的團隊剛發表的實驗結果,似乎顯示這已是科學而不只是科幻。他們的目標是胸腺(thymus)。

胸腺與副甲狀腺源自同一群胚胎細胞,可是功能完全不同。直到1960年代,學者才確定胸腺是重要的免疫器官,T細胞就是由胸腺誘導成熟的白血球。在人體器官中,胸腺首先退化—青春期就開始了,逐漸由脂肪組織取代。到了50歲,胸腺完全當機。人的免疫力隨年齡增大而下降,是胸腺萎縮的結果。因此有好幾個研究團隊正在設法恢復胸腺的生機。

由於他們的努力,我們已經知道胸腺上皮細胞是執行胸腺功能的主角,胸腺萎縮是因為它們的數量減少,轉錄因子FOXN1是胸腺上皮細胞分化、執行功能的關鍵分子。FOXN1要是在年輕小鼠胸腺上皮細胞中過度表現,胸腺萎縮的速度就會緩和。

於是愛丁堡大學再生醫學中心教授布萊克本(C‭. ‬Clare Blackburn)的團隊以一種轉殖基因小鼠做實驗,研究人員可以用治療乳癌的藥物tamoxifen控制小鼠胸腺上皮細胞FOXN1的表現。參與實驗的小鼠分一歲與兩歲兩組,牠們的胸腺到了6個月大便開始萎縮。在野外,鼠輩幾乎沒有活過一歲的。在人工環境中,牠們才可能活到相當於人類耄耋之年的兩歲。

實驗開始時,研究人員為小鼠注射一針tamoxifen,然後在飲水裡添加tamoxifen。1個月後,檢驗牠們的胸腺,一歲組的胸腺擴大了1.7倍(成為原來的2.7倍);兩歲組1.6倍。此外,胸腺的細胞組織與構造都與年輕小鼠類似,更重要的是,小鼠周邊免疫系統中的T細胞增加了。

參考資料
  1. Bredenkamp‭, ‬N‭. ‬et al‭. (‬2014‭) ‬Regeneration of the aged thymus by a single transcription factor‭. ‬Development , 141‭: ‬1627‭ - ‬37‭. ‬doi‭ : ‬10.1242‭ / ‬dev.103614
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