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洞熊

熊是非常成功的肉食動物,現生陸棲肉食動物中,以熊科棕熊屬的物種體型最大,例如棕熊與北極熊。台灣黑熊是棕熊屬亞洲黑熊的亞種。
 
 
 
現生陸棲肉食動物中,以熊科棕熊屬的物種體型最大,例如棕熊與北極熊。台灣黑熊是棕熊屬亞洲黑熊的亞種。從這些例子看來,熊是非常成功的肉食動物。因此,冰河時代末期滅絕的洞熊就成了一個謎。牠們是怎麼滅絕的?

首先,學者以碳十四定年法斷定,牠們在2.78萬年前已經在阿爾卑斯山脈地區消失—那是最後一次冰期氣溫陷入谷底之前。然後,學者分析洞熊骨膠原中的氮穩定同位素比例(δ15N)以及頭骨形態,判斷牠們的食物主要是植物。因此洞熊滅絕的主因似乎是氣候變遷造成的食物短缺。

最近另一個歐洲團隊使用另一個技術–古粒線體DNA–分析西班牙出土的洞熊、棕熊骨骸,發現了另一條線索。原來同一洞穴出土的洞熊來自同一母系,棕熊則否。研究人員推測,洞熊的這種「返家行為」(homing behavior)反映的是比較保守的生存策略,牠們並不積極擴大自己的生存空間。

參考資料
  1. Fortes, G. G., et al. (2016) Ancient DNA reveals differences in behaviour and sociality between brown bears and extinct cave bears. Molecular Ecology, online on August 10, 2016, DOI: 10.1111/mec.13800.
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