人類的天年

 
2016/11/02 王道還 | 生物人類學者(已退休)     969
 
10月初,美國愛因斯坦醫學院的團隊利用人口學資料發現了人類壽命的大限,成了新聞。其實這不該是新聞,因為生物壽命有自然大限,是經驗事實,是常識。可是我們從小背誦的樂觀說詞,例如科學發達、醫藥昌明,卻讓我們忽略了經驗與常識。

人的平均壽命,或者說人出生時的壽命期望值,已經大幅上升,是事實。在20世紀,平均壽命幾乎增加了一倍:從40歲到80歲,因此現在每個人都預期自己或他人會活到七老八十。這個成就是大家熟知的因素造成的,包括環境衛生、醫藥保健、飲食營養。結果,幼年人口的存活率大幅提升,平均壽命增加。

那麼科技的進步,特別是生物醫學,會不會繼續提升我們的壽命呢?人口學資料顯示,推升平均壽命的力量在1980年代便已進入高原期:高齡人口的存活率並沒有繼續上升,而且到了100歲便陡然下降。

另一方面,人的絕對壽命(死亡年齡)也沒有上升。已知最長壽的人是法國婦人金‧卡芒(Jeanne Calment, 1875-1997),她活了122歲,20年來還無人超越。人的絕對壽命已經停滯了20年!

老聃曰:「人生天地之間,若白駒之過隙,忽然而已。」嘆人生之短暫,可與老聃媲美的,絕無僅有。

參考資料
  1. Olshansky, S. J. (2016) Measuring our narrow strip of life. Nature, 538(7624), 175-176.