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矮行星塞瑞絲
國際天文學聯合會(IAU)承認的矮行星中,只有一顆位於地球附近,就是小行星帶中的塞瑞絲(Ceres),直徑只有950公里,是已知矮行星中最小的,而且塞瑞絲表面有冰。
 
 
 
2006年,國際天文學聯合會(IAU)決議,太陽系中,繞行太陽的天體分為3類:行星、矮行星、小天體。行星與矮行星最大的區別,在於行星的重力場很大,足以排拒或吸引侵入它繞日軌道的小天體。根據這個定義,冥王星失去了「行星」地位,成為矮行星。現在IAU承認的矮行星中,只有一顆位於地球附近,就是小行星帶中的塞瑞絲(Ceres),直徑只有950公里,是已知矮行星中最小的。

2007年9月,美國太空總署(NASA)發射太空船黎明號(Dawn)前往小行星帶偵測其中最大的兩顆:小行星維斯塔(Vesta)與矮行星塞瑞絲。2010〜2011年,黎明號已繞行過維斯塔。今年3月,黎明號進入塞瑞絲重力場;4月23日進入環繞塞瑞絲的軌道;預定6月初會進入較低的軌道(距表面4,400公里)觀測。

黎明號的觀測焦點之一是「水」。關於地球上的水的來源,科學家過去相信彗星說。但是美國太空船羅賽塔號在彗星67P附近偵測到的水氣,氘∕氫比例與地球上的海水不同(見本刊505期,頁77;2015年1月)。

而根據歐洲太空望遠鏡赫歇爾的觀測資料,塞瑞絲表面有冰,在陽光照射下,大約每秒釋出6公斤水氣,在塞瑞絲周遭形成一團稀薄的大氣層。塞瑞絲的繞日軌道距太陽2.6〜3天文單位,剛好橫跨太陽系的「雪線」。塞瑞絲距太陽較遠的時候,就偵測不到這種水氣。現在黎明號飛到塞瑞絲上空做近距離觀測,可以提供更精確的資訊。

附錄

矮行星Ceres:塞瑞絲是中央社的音譯;另一譯名是穀神。1801年元旦首次觀測到Ceres的學者是西西里人,因此日耳曼數學家高斯建議以羅馬農神Ceres命名。這位神祇是女神。

小行星Vesta:維斯塔是中央社的音譯。這個名字來自羅馬神祇Vesta,也是高斯提議的。Vesta是掌理火爐與家的女神。

參考資料
  1. http‭://‬www.nasa.gov/mission_pages/dawn/main/index.html
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