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長毛象怎麼滅絕的?
大約1萬5千年前,人類越過白令海峽陸橋進入北美洲。幾千年後,人類遍布美洲。然後,美洲的大型哺乳類發生了大滅絕;長毛象、乳齒象、馬等物種都消失了。那些大型動物怎麼滅絕的?
 
 
 
最後一次冰期在2萬年前達到最盛期,那時北美洲與歐亞北部的大片陸地都覆蓋著冰單。大約1萬5千年前,西伯利亞東北部的人類族群越過白令海峽陸橋進入北美洲。幾千年後,人類遍布美洲。然後,美洲的大型哺乳類遭到浩劫—發生了大滅絕;長毛象、乳齒象、馬等物種都消失了。

那些大型動物怎麼滅絕的?最直覺的答案是:人類濫殺。美洲的野生動物一直在沒有人跡的陸塊上演化、生活,從來沒見過人,對獵人毫無戒心,自然容易遭到毒手。

另一方面,1萬8千年前,冰河時代進入尾聲,可是氣溫的升降趨勢仍然不穩。到了1萬2千年前,全新世開始,氣溫才穩定上升,長期維持在高點。有些專家因而相信:美洲的大型哺乳類因氣候變遷而滅絕。
這兩個假說各有道理,都有支持者,可是都缺乏強有力的證據。今年6月,丹麥自然史博物館古基因中心(The Center for Geogenetics)的研究團隊發表了一個新的研究結論,支持氣候變遷說。

他們利用保存在北美永凍土中的古DNA,重建當地5萬年前與2萬年前的生態。研究人員分析的標本包括動植物的細胞,甚至動物的便溺。他們發現5萬年前當地植被中以闊葉草為主,而不是雜草。闊葉草是蛋白質含量高的優質牧草。2萬年前,植被的多樣性大幅下降,即使後來氣溫回升,也沒有回復到先前有利於豐盛牧草的生態。

參考資料
  1. Ackerman‭, ‬S. J‭. (‬2014‭) ‬New Information from ancient genomes‭.  ‬American Scientist‭, ‬Sep ‭/‬ Oct 2014‭, ‬326-327‭.
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