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精確醫學的範例
醫師治療病人必須對症下藥,我們想當然耳。但是對症與下藥其實是兩個目標,各有難處,精確醫學是針對這一困境形成的理想。
 
 
 
醫師治療病人必須對症下藥,我們想當然耳。但是對症與下藥其實是兩個目標,各有難處。對症指辨認疾病,理解症狀的病理機制。這很困難,原因之一是人體很複雜,我們的知識有限。有時即使找到病理機制,也沒藥治。有時找到了病理機制、又有藥治,下藥卻另有學問。例如藥有副作用,或藥在病人體內的代謝速率太快,治療就費事了。

精確醫學是針對這一困境形成的理想。瑞士的一個研究團隊開發出一種細胞療法治療牛皮癬(psoriasis),正好可以演示精確醫學的願景。

牛皮癬不是「癬」(真菌感染),而是自體免疫疾病–由免疫系統的反應造成的皮膚慢性發炎,症狀是皮膚癢、紅,並有鱗片狀創傷,往往反覆發作。至於免疫反應的肇因,目前仍不清楚。幸好研究人員已掌握了症狀的病理機制:病人的樹突細胞(一種白血球)會釋出兩種白血球介素(一種細胞激素),那些白血球介素會促使T細胞增生,T細胞再釋放促發炎白血球介素,導致牛皮癬症狀。

因此治療方式就是鎖定促進發炎的白血球介素。不過,白血球介素是免疫系統的一分子,要是長期抑制它們,不免降低病人的免疫力。因此,現在醫師治療牛皮癬,雖然能夠對症下藥,卻難以拿捏分寸。

瑞士的研究團隊以人類胚胎腎臟細胞製造了一個白血球介素轉化器,研究人員為這個胚胎細胞動了基因工程手術,使它能夠偵測牛皮癬病人血液中促進發炎的白血球介素,再生產抑制發炎的白血球介素。簡單說,研究人員在這種細胞中配置了一個人工基因線路,病人血液中一出現促進發炎的白血球介素就會啟動,生產抑制發炎的白血球介素。

研究人員以小鼠做實驗,證實這種人工合成細胞是靈敏的偵測器,只要偵測到小鼠樹突細胞釋放的白血球介素,就會釋出抑制發炎的白血球介素。而且這種細胞在症狀萌發之前就有反應,釋出的抑制發炎分子完全視促發炎分子的濃度而定;量入為出,不會過度反應。再以人類牛皮癬病人的血液做實驗,這種細胞有同樣的反應,表示以這種細胞治療人類牛皮癬是可能的。

這種人工合成細胞符合精確醫學的期待,第一,它有專一性、針對性,細菌、病毒引起的免疫反應不會使它啟動;第二、施藥方式由病情控制,不必擔心過度抑制免疫系統的後遺症。總之,對症、下藥都精確。

參考資料
  1. Di Domizio, J. and M. Gilliet (2015) Designer cells finely tuned for therapy. Science, 350(6267), 1478-1479.
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