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幹細胞療法的進展

以幹細胞治病,是生物醫學的夢想之一。過去,研究的最大障礙是取得胚胎幹細胞涉及的倫理問題。現在,真正的科學挑戰是,誘導人工全能幹細胞發育成可用來治病的細胞。
 
 
 
以幹細胞治病,是生物醫學的夢想之一。過去,研究的最大障礙是取得胚胎幹細胞涉及的倫理問題。2006年,日本人山中伸彌發表一種技術,能把已分化完成的細胞轉化成全能細胞,也就是擁有胚胎幹細胞的潛力的細胞。現在專家可以集中心力,面對幹細胞研究的真正科學挑戰:誘導人工全能幹細胞發育成可以用來治療病人的細胞。

我們身體裡的細胞類型超過200種,科學家對於它們的發育細節,知道得非常有限。目前使用的誘導技術大多沒有確實的知識基礎,成功率也不高,100萬個幹細胞,可能只有極小比率能轉化成醫師屬意的細胞。總之,目前的技術即使可以達成目標,也不經濟。最新的研究成果甚至提醒我們:我們對於細胞分化的知識並不完整。

這個研究是美國沙克研究院遺傳學實驗室佛瑪(Inder M. Verma)教授的團隊完成的。他們以造血幹細胞為目標,因為造血幹細胞能分化成紅血球,也能分化成白血球,臨床用途廣泛。

佛瑪團隊能在3星期內,把84%人工全能幹細胞或人類胚胎幹細胞轉變成造血幹細胞,效率非常高。不過,目前他們生產的細胞全是髓質細胞,也就是可以分化成紅血球與吞噬白血球的幹細胞,還沒有發現其他類型的白血球,如T細胞、B細胞。

此外,佛瑪團隊的技術在另一方面也沒有達成目標:生產出可以自行不斷增殖的造血幹細胞。能在病人體內不斷分裂增生的造血幹細胞才有價值,因為此後病人不再依賴外援而能自力更生,那才是醫學的最高境界。

佛瑪團隊根據自己的研究經驗,提出假設:在全能幹細胞分化成造血幹細胞之前,也許還有一個階段(X細胞)。必須先把全能幹細胞誘導成X細胞,然後X細胞才分化成造血幹細胞,再分化成紅血球、白血球。他們認為,若能在實驗室中先把全能幹細胞誘導成X細胞 ,就可能生產出能夠在病人體內自行不斷生產的造血幹細胞。
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