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雙胞胎之謎

對孕婦而言,雙胞胎可不是喜事,因為身體的負擔加重了,更別提生產過程更為困難、出意外的風險更高了。可是,雙胞胎並不罕見。為什麼婦女沒有演化出防止雙胞胎的機制?
 
 

婦女懷上雙胞胎與生下較重的單胞胎,可能是基因決定的生物形質(trait),所以難以被天擇淘汰(來源:日創社)。
▲婦女懷上雙胞胎與生下較重的單胞胎,可能是基因決定的生物形質(trait),所以難以被天擇淘汰(來源:日創社)。
 
對孕婦而言,雙胞胎可不是喜事,因為孕婦身體的負擔加重了。除了供應兩個胎兒生長需要的營養外,胎兒日益增加的體重也讓準媽媽備嘗辛苦,更別提生產過程更為困難、出意外的風險更高了。可是,雙胞胎並不罕見。在美國,2006年的發生率超過千分之三十二;1980年,不到千分之二十。在西非奈及利亞,1970年代甚至出現過千分之四十至五十的紀錄。為什麼婦女沒有演化出防止雙胞胎的機制?

最近英國雪菲德大學生物學系博士後研究員李卡德(Ian J. Rickard)分析了一批資料,得到了解答這個問題的重要線索。那批資料是在西非甘比亞的一個地區蒐集的。甘比亞過去是英國殖民地,1965年獨立,但是許多地區的醫療保健仍然依賴英國人建立的基礎建設,英國也繼續支援經費與人力。李卡德分析的資料,是在1978~2009年登錄的,包括685位母親生下的1,889個新生兒,都是單胞胎。

李卡德的第一個發現是:若母親前一胎是雙胞胎,這次孩子的體重會比較重,平均重了226公克;若母親前一胎不是雙胞胎,孩子體重就比較輕。這並不令人意外,因為雙胞胎會促進母親子宮的血液循環,不然就無法供應足夠的營養給胎兒。母親生了雙胞胎之後懷上的單胞胎,等於生活在資源特別充足的「華廈」中,享受大量的營養,當然會發育得特別順利。

但是李卡德的第二個發現就令人驚訝了:母親懷上雙胞胎之前的那一胎,孩子的體重也比較重,平均重了134公克。

由於新生兒的體重是重要的健康指標,體重較重的嬰兒存活率高、成年生子的機會較大。李卡德推測,婦女懷上雙胞胎與生下較重的單胞胎,由同一個生物機制造成。婦女在生下雙胞胎前後,生下超重寶寶,生殖成就(fitness)的優勢便可能超過雙胞胎帶來的風險。因此,如果「生雙胞胎」是基因決定的生物形質(trait),就不可能被天擇淘汰。
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