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海藻想不開

在這個不景氣的時代,我們常常會在新聞上看到一些很不幸的自殺消息。而不只是人類社會,在自然界中,單細胞的浮游植物也會有集體自殺的現象,而海洋大學最近發現了一條與細胞自殺相關的基因,希望解開這裡頭的運作機制。到底是什麼事讓浮游植物想不開呢,請看今天的科學大解碼。
 
 
在這個不景氣的時代,我們常常會在新聞上看到一些很不幸的自殺消息。而不只是人類社會,在自然界中,單細胞的浮游植物也會有集體自殺的現象,而海洋大學最近發現了一條與細胞自殺相關的基因,希望解開這裡頭的運作機制。到底是什麼事讓浮游植物想不開呢,請看今天的科學大解碼。

內容大綱

看著一望無際的大海,你看到了什麼?是海面上潮來潮往的浪花,還是海面下悠遊自在的美麗魚兒?其實,海裡面最多的,是肉眼看不見的海洋浮游植物。雖然看似微不足道,卻是海洋生態系的重要關鍵。

他們在海洋裡面,是唯一一個能行光合作用的生物,我們可以說,海洋這麼大,但是裡面所有的生物,從小蝦米到大鯨魚,都是最後要靠浮游植物分裂,來把他們餵飽。

浮游植物活著的時候,是海洋食物網的基礎,就連它的死亡,都對海洋生態系有所 貢獻。因為浮游植物死亡時,身體裡行光合作用所留下的有機碳,就會跟著向下沉降,是自然界中的減碳大功臣。

但近年來,世界各地都發現浮游植物大量死亡的案例,科學家進一步研究,發現這樣的現象,竟然是浮游植物集體自殺的結果。

最早發現的例子,是在以色列的加利利湖,每年的春天,渦鞭藻的藻華的末期,渦鞭藻大量死亡的情形。而科學家就從這邊去反推出,細胞自殺這樣的一個機制。

為了進一步了解這個自殺機制,國內海洋生物科學家也投入研究,在一種浮游矽藻體內,發現一個誘發他們集體自殺的基因。研究發現矽藻在光合作用受到阻礙,瀕臨死亡之前,細胞內會大量產生一氧化氮,將死亡訊息傳遞出去,啟動自殺基因,導致細胞計劃性的自殺現象。而到底是什麼,讓這些單細胞浮游植物想不開呢?

有一個推論,說這可能是一個,族群求生存的行為。比如說一整個族群裡面,包括很多很多個細胞,其中一兩個就感染了病毒。

那如果這個細胞預先感受到這個訊息,它就自己先死掉的話,它就可以阻止這個病毒出現,感染更多細胞。

不管是什麼原因讓海藻想不開要集體自殺,只要這些生態系中最基礎的成員大量死亡,都會對整個海洋造成莫大衝擊。而現在科學家掌握了它們自殺的機制,未來不管是在生態評估,或有害藻類的防治上,都能有更深一層的瞭解。

2008年東森電視台《科學大解碼》第二期
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