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鱷魚沉浮於沼澤的秘密:壓艙石
鱷目在白堊紀晚期演化出現,現生物種中牠們與鳥類的血緣最近。鱷魚什麼都吃,鯊魚、金桔、石頭,似乎來者不拒。可是對於石頭在鱷魚消化道裡的功能,至今仍無定論。
 
 
研究人員推測,鱷魚在下水之前,肺部空氣裝得越滿,在水下待的時間越長。可是,肺部空氣裝得越滿,浮力就越大,越需要「壓艙石」。(圖片來源:Greyerbaby, pixabay)
▲研究人員推測,鱷魚在下水之前,肺部空氣裝得越滿,在水下待的時間越長。可是,肺部空氣裝得越滿,浮力就越大,越需要「壓艙石」。(圖片來源:Greyerbaby, pixabay)
 
鱷目在白堊紀晚期演化出現,現生物種中牠們與鳥類的血緣最近。鱷魚什麼都吃,鯊魚、金桔、石頭,似乎來者不拒。可是對於石頭在鱷魚消化道裡的功能,至今仍無定論。
  

許多脊椎動物的消化道裡都有石子,例如鳥兒嗉囊裡的小石粒,是有意吃下,以協助磨碎食物。也有可能是動物的吃相難看,狼吞虎嚥、囫圇吞棗,才會意外吃下石頭。不過早在19世紀初,著名自然學者洪堡德(Alexander von Humboldt, 1769 –1859)就記錄下美洲原住民的智慧:鱷魚吃下石頭是為了增加體重。因為鱷魚大部分時間都待在水中,或準備獵食,或逃避敵害,凡有助於沉下水面的物事都有助於存活。這個「壓艙石」(ballast)假說,大家津津樂道,卻沒有直接的實驗證據。

 

於是美國猶他大學的團隊買了7隻未成年的美洲鱷魚(Alligator mississippiensis)做實驗。牠們的體重平均380公克,研究人員讓每一隻鱷魚都吞下直徑小於1公分的花崗岩岩粒,總重量相當於體重的2.5%。實驗的內容很單純,就是在餵食岩粒的前後,觀察、記錄每隻鱷魚的下水次數與時間。然後比較餵食岩粒之前的21次與之後的21次。

 

結果,雖然牠們吃下的岩粒重量只有體重的2.5%,但是潛水時間平均提升了88%─超過5分鐘。最長水下時間的平均值增幅更大:117%,接近14分鐘。吞下岩粒之後,每一隻鱷魚的最長潛水時間至少提升了5分鐘。

 

研究人員推測,鱷魚在下水之前,肺部空氣裝得越滿,在水下待的時間越長。可是,肺部空氣裝得越滿,浮力就越大,越需要壓艙石。(註:船隻若載重不足、吃水不深,便容易受水面風浪擺布,因此需要在艙底安排壓艙石。)

 
參考資料:Uriona, T.J. et al. (2019) Lithophagy prolongs voluntary dives in American alligators (Alligator mississippiensis). Integrative Organismal Biology 1, https://doi.org/10.1093/iob/oby008
 
來源 來源:
《科學發展》2019年6月,558期
原來源:鱷魚的「壓艙石」
標籤 標籤:
鱷魚(1)壓艙石(1)花崗岩(1)
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