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癌症對大象來說只是小兒科?!
癌症是國人十大死因之首,但只有5%的大象死於癌症。芝加哥大學的團隊發現,大象的p53和LIF6基因是兩大抗癌武器。p53可以偵測受損的DNA並啟動LIF6,這時LIF6會產生一種蛋白質破壞癌細胞,使癌細胞死亡。特別的是,在大象8個LIF基因中,只有LIF6有淘汰癌細胞的功能。
 
 

大象(pixabay.com用戶kikatani作品)
▲大象(pixabay.com用戶kikatani作品)

 

 

全世界估計有17%的人死於癌症,而大象只有5%。3年前,美國芝加哥大學、猶他大學的團隊分別發現,那與p53基因有關。p53是主要的抑癌基因,功能是偵測受損的DNA─那可能是細胞癌化的第一步,然後啟動受損細胞的凋亡機制。人只有一個p53基因,與其他動物一樣。大象卻是例外,牠們有20個,因而身體對受損的DNA特別敏感,反應特別迅速。

 

現在芝加哥大學的團隊發現了大象的第二件抗癌武器:LIF6。這個基因由p53啟動後,便會生產一種蛋白質,破壞細胞的粒線體─細胞的發電廠─使細胞死亡。有趣的是,LIF6是一個復活的殭屍基因。殭屍基因指基因組裡沒有功能的基因。在基因組的複製過程中,某個基因多複製了一份或幾份,是常見的事,那些複本可能因為複製錯誤而喪失功能。大象有8個LIF基因,只有LIF6有功能。

 

研究人員認為,LIF6大約是在3,000萬至2,500萬年前復活的,那時大象的祖先與現生土撥鼠差不多大,不過4~5公斤,剛走向增大體型的演化之道。增大體型是壯大自己、求生存生殖的王道。可是身體越大、細胞越多,DNA複製錯誤的量越高,需要更靈敏的偵錯、除錯機制。體型大又長壽的物種必須演化出耐操的機制,抑制、淘汰癌化的細胞,復活的LIF6正好滿足這個需求。

 

不過,LIF6誘發細胞凋亡機制的細節仍有待進一步研究。

 

參考資料

  1. Easton, J. (2018) Reborn gene helps destroy cells with damaged DNA. UChicago News, Aug 14, 2018. https://news.uchicago.edu/story/zombie-gene-protects-elephants-against-cancer.

 

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