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帕克太陽探測器

美國太空總署(NASA)發射帕克太陽探測器。這個探測器會深入太陽大氣,最接近太陽時,軌道距太陽表面只有611萬公里。那裡是太陽大氣的最外層─日冕,溫度高達攝氏300萬度。 ​
 
 

太陽風是學者帕克(Eugene N. Parker)綜合前人成果,於1958年提出,是指由太陽上層大氣釋放出的帶電粒子流。(圖片來源:wikipedia)
▲太陽風是學者帕克(Eugene N. Parker)綜合前人成果,於1958年提出,是指由太陽上層大氣釋放出的帶電粒子流。(圖片來源:wikipedia)

 

8月12日星期日,美國太空總署(NASA)發射帕克太陽探測器。這個探測器會深入太陽大氣,最接近太陽時,軌道距太陽表面只有611萬公里。那裡是太陽大氣的最外層─日冕,溫度高達攝氏300萬度。那正是帕克探測器想解開的謎:太陽表面(光球表面)只有攝氏6,000度,距熱源較遠的日冕溫度反而高得驚人,怎麼回事?

 

這個探測器叫「帕克」(Parker),Parker是姓氏,指Eugene N. Parker(1927-)。話說60年前,1958年,他31歲,仍然是美國芝加哥大學的無名教授。他寫了一篇論文,投給一份天文物理學報,指出太陽會釋放帶電粒子流,他叫做「太陽風」。學界許多人不相信,那時的主流想法是:太空就是真空,什麼都沒有。審查論文的人說那篇論文太荒謬了,主張退稿。帕克就去找主編,因為主編也是芝加哥大學教授。帕克的辯詞是:審稿人根本沒有指出他的論文有什麼問題,只是表達了自己的信仰而已,於是主編決定刊登。

 

結果,4年後,1962年8月,美國發射水手2號探測金星,一路上都偵測到能量強大的粒子流,證實太陽風的存在。帕克太陽探測器是NASA第一次表揚仍在世的科學家。(按,1990年升空的哈伯太空望遠鏡,表揚的是Edwin Powell Hubble, 1889-1953。1980年代初命名時,哈伯早已過世。)

 
帕克(Eugene N. Parker)(credit: Janandd at English Wikipedia, 2007)
▲帕克(Eugene N. Parker)(credit: Janandd at English Wikipedia, 2007)


帕克說一開始他根本無意在研究太陽的科學領域裡鬧革命,他甚至對於太空沒有特別的興趣。他拿到加州理工學院的博士學位後有意做研究,可是研究職缺太少。他到了芝加哥大學之後,在物理系、天文學暨天文物理系、費米研究所都有職位。1967年帕克當選美國國家科學院院士,此外還得到許多榮譽,包括2003年的京都獎。

 

帕克對《紐約時報》的記者說,太陽風的點子並不完全是他發明的。早在19世紀英國就有業餘學者觀察到相關現象,後來德國有一位學者指出太陽像彗星一樣,會釋放出微粒。他只是綜合前人的成果而已。

 

參考資料

  1. Chang, K. (2018) He predicted solar wind; now, namesake probe aims for a close-up. New York Times, page A14, Aug. 11, 2018.

 

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