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荒漠高原見明珠–阿塔卡瑪大型毫米及次毫米波陣列二三事

 
 
現代的天文學家,在觀測波段上的分野越來越模糊,因為單一波段早已不能整體而精確地描述天體的物理性質,很多時候天文學家必須使用各種波段的觀測儀器,觀測同一個天體,才能得出完整的天體資訊。中研院天文所近年來致力於無線電波波段的儀器研發,同時也參加了國際上幾個大型的計畫,其中ALMA就是最主要的一個計畫!

位於智利北方,人類於地面所建造最強大的一座天文觀測儀器 -「阿塔卡瑪大型毫米及次毫米波陣列(The Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, ALMA)」即將於2013年完工上線。設置於阿塔卡瑪沙漠中海拔5,000公尺高原上的ALMA是由歐洲、美國、日本與智利共同合作建置,臺灣也是這個計劃的成員。沙漠的乾燥環境與高原的稀薄空(水)氣成就了一個理想的次毫米波觀測環境。我將簡單回顧過去十年毫米及次毫米波望遠鏡的發展,並介紹天文學家如何利用ALMA這座具有極佳靈敏度與角解析度的天文觀測儀器來探索未知的宇宙,特別是大質量恆星形成的課題。
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