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乒乒乓乓的宇宙–談天體撞擊地球的危機
 
 
對地球上曾經出現的生命而言,有許多不同的原因可以造成「末日」狀況,其中最為人所熟知的,就是外來天體的撞擊。好萊塢電影「世界末日」和「彗星撞地球」在幾年前掀起了一陣末日熱潮,讓人開始認真地思考地球的外在威脅。在實際的科學進展上,倒很令人欣喜,因為從九零年代開始,天文學家逐漸發現了太陽系小天體聚集區的真實狀況。

太陽系的小天體聚集區主要有三處,第一處是介於火星和木星之間的「主小行星帶」,天文學家相信這個地區是地球上隕石的主要來源;第二處是在海王星軌道以外的「古柏帶」,這些小天體多半是冰塊混和著灰塵,相信是「短週期彗星」的來源;第三處是「歐特雲」,到今天為止,這個區域的存在仍然只是理論上的估計,但相信這個區域的小天體是「長週期彗星」的主要來源。

天文學家研究這些區域,為的是拓展新知,也為了人類能夠趨吉避凶。中央大學天文所的陳文屏教授,在臺灣長期主持鹿林山的TAOS計畫,也帶領國內的各領域天文學家,加入位在夏威夷的「泛星計畫」,前者專門搜尋「古柏帶」天體,後者則是一個大型國際合作計畫,對全天進行大規模掃瞄,掃瞄的結果進入數據檔,可以提供各種天文研究所需,當然小天體的搜尋和研究也是其中之一。

陳文屏教授的天文演講膾炙人口,無論是宇宙生物、天體撞擊,或是天文故事,由他娓娓道來都能讓聽者有很大收穫。本次陳教授演講的主題是「乒乒乓乓的宇宙」,將要描述在小天體觀察的這個領域的最新進展,不知道結果會令大家安心還是擔心?

臺大演講網http://speech.ntu.edu.tw/sng/ci/)演講錄影蒙陳文屏教授同意轉載,謹此致謝。
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