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以熱氣球建構天空上的網路

縱觀全球,有2/3的人因為地理或經濟環境的限制,沒有網路可用。谷歌自2013年6月起,啟動一個高空氣球網路服務專案,要為目前缺乏網路建設的地區提供高速穩定的網路連接。
 
 
 
在臺灣,網路的接取相當普及,為我們的生活帶來許多的便利。但縱觀全球,有三分之二的人因為地理或經濟環境的限制,沒有網路可以使用。Google自2013年6月起,啟動一個高空氣球網路服務專案(Project Loon),預計發射上千個熱氣球到空中,這些熱氣球彼此可以互相通訊,使整個網路串聯起來,為目前缺乏網路建設的地區提供高速穩定的網路連接。

利用熱氣球當作空中基地臺的想法相當有創意,但仍須克服風力不穩定與動力等難題。首先Project Loon團隊發現,在離地面約20公里左右的平流層,有著相對穩定的多層氣流,氣溫上高下低,利用控制球體密度的方式可調整高度,讓熱氣球隨不同氣流方向移動,確保網路的訊號可以穩定輸出。這些聚乙烯材質的熱氣球高12公尺,下方掛著一個裝有電子設備的小箱子,配備有太陽能動力系統、控制系統與電源系統,白天利用太陽能供電,晚上則利用電池續航,每個熱氣球可提供40公里範圍內LTE(註)無線網路裝置的連線。

為了確保熱氣球可以在空中穩定的飛行,Project Loon團隊建立了強大的天氣預測系統,利用各種數據來計算風向,讓熱氣球行進的路線最佳化,以延長熱汽球在空中飛行的壽命,測試至今熱氣球單次飛行時間最長可達187天。

Google希望透過這樣的技術,形成一個熱氣球網路圈,讓大家都能享受到網路的便利。此技術具備著成本低、佈署快的特性,未來也可應用在救災或其他領域上,例如上個月發生的尼泊爾強震,即可使用這樣的技術,加速災區的搶救與復原。

註:LTE,英文全名Long Term Evolution,是無線數據通訊的一種標準,以目前4G為例,其大多是用LTE。

參考資料
  1. http://www.google.com/loon/
  2. https://plus.google.com/+ProjectLoon/
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