更年期的意義

 
2017/03/01 王道還 | 生物人類學者(已退休)     323
 
虎鯨(Killer Whale)是海洋掠食動物,獵物是其他鯨豚與海豹等海洋哺乳動物。許多人根據牠的英文俗名叫牠「殺人鯨」,是天大的誤會。事實上虎鯨並不會主動攻擊人,傷人紀錄很少。

虎鯨引起科學家的興趣,是因為雌虎鯨和女人一樣有更年期:雌虎鯨到了三、四十歲就會停經,然後可以活到90歲。而哺乳動物中,其他的長壽物種都是因衰老而停止生育,例如大象可以生到60歲以上,鬚鯨90歲以上;一旦停止生育,就到了生命的盡頭。演化生物學家對更年期非常感興趣,因為動物成年之後,應該把握活著的每一刻努力生殖。生殖是生物的天命、使命。生命的意義在創造宇宙繼起的生命。人類女性停止生育之後,還能活二、三十年,就「生命的意義」而言,簡直是浪費生命。

關於人類女性更年期的演化功能,目前最流行的是「祖母假說」,大意是:對人類女性,懷孕、生產、哺乳是身體的沉重負擔;過了50歲,這樣的消耗風險更高。因此女性提前停止生育,轉而照顧孩子的子女,才是利用餘生更好的方式。簡單說,帶孫子比生孩子更有利。這個祖母假說還有一些人類學資料支持。

不過,學者仔細盤算後,發現帶孫子的利益似乎彌補不了提前喪失生殖能力的損失。因此英國埃克塞特大學的學者提出了另一個假說,就是「生殖衝突假說」,主旨是:要是兩代同時生殖下一代,例如母親、女兒同時生育,母女之間就會發生生殖利益的衝突。同一物種同一族群同一遺傳背景,必然有同一需求,而生存資源是有限的,追逐的個體越多,競爭越激烈、也越慘烈,因為都是自己人。

最近埃克塞特的研究團隊利用一個虎鯨的資料庫,計算了母女檔同時生產的風險。那是美國學者對北太平洋海岸海域兩群虎鯨的觀察紀錄,已累積了43年,包括200頭虎鯨。我們知道,母鯨15歲就有生育能力,持續至三、四十歲;然後活到大約90歲。

根據這個虎鯨資料庫,如果雌鯨與女兒同時生孩子,母親生的孩子死亡率是女兒生的1.7倍。既然自己生的孩子不容易存活,孫子比較容易存活,那麼母親停止生育,專心幫助子女養孩子,就比較有利。因為其他的田野資料顯示,熟年之後的雌性虎鯨是族群的資產,牠們比較可能領導整個群體的覓食行動。

參考資料
  1. Croft, D. P., et al. (2017) Reproductive conflict and the evolution of menopause in killer whales. Current Biology, 27, 298-304.  Published online: January 12, 2017.