大腸癌轉移的途徑

 
2017/08/01 王道還 | 生物人類學者(已退休)
藝術家筆下的腸道內部(種子發提供)
  • 藝術家筆下的腸道內部(種子發提供)
 

癌症的標準療法是動手術切除癌組織。在那個過程中,醫師不只切除癌組織,還會切除相關的淋巴結。檢驗淋巴結是研判手術後治療策略的關鍵。癌細胞有沒有擴散到淋巴結是最重要的預測因子,若淋巴結很乾淨,沒有發現癌細胞,癌症復發或轉移的可能性比較低。

 

不過,一個波士頓團隊發現,淋巴結裡的癌細胞與轉移到其他地方的癌細胞可能有不同的來源,因此無論淋巴結裡有沒有癌細胞,都不保證原發癌組織並沒有轉移。那個波士頓團隊觀察的是大腸癌病人的組織。根據過去的研究,如果病人病灶附近的淋巴結很乾淨,癌轉移的風險小於5%。若淋巴結裡發現了癌細胞,以手術切除淋巴結,癌症不會復發的機會高達40%。這些觀察都表示大腸癌轉移的第一道關卡是淋巴結。

 

可是這些臨床觀察與解剖學事實不符。60%大腸癌的轉移地點是肝臟,轉移途徑是靜脈系統,而不是淋巴系統。大腸的靜脈血最後匯聚於肝門脈注入肝臟,病理醫師早就在這個血液網絡中找到過腫瘤血塊,一旦發現,便能準確預測肝臟轉移。另一方面,腹腔的淋巴液是送入胸腔進入肺臟的,可是大腸癌很少轉移到肺臟。

 

波士頓團隊檢驗了17個大腸癌病人的組織,分析癌細胞的DNA。他們發現轉移到肝臟的癌細胞與原發癌組織的癌細胞比較親近,與淋巴結中的癌細胞關係比較疏遠。也就是說,淋巴結裡的癌細胞與轉移到肝臟的癌細胞並沒有先後繼承的關係。

 

說得更明白一些,那就是:轉移到肝臟的癌細胞不是來自淋巴結。17個病人中有11個(65%)轉移到肝臟的癌細胞直接來自原發癌。另外6人(35%),轉移到肝臟的癌細胞與淋巴結裡的癌細胞有部分同源,表示轉移到肝臟的癌細胞可能來自淋巴結裡的癌細胞,不過也可能兩者分別來自原發癌。

 

可是,為什麼淋巴結檢驗仍然是可靠的預測工具呢?目前還沒有令人滿意的答案。只能說,每個器官的癌變各有各的途徑,轉移方式也各有各的途徑。大腸癌轉移得特別快,轉移、復發的例子80%發生在手術切除之後2年內,而且不需要新的基因突變。

 

總之,這個發現提醒我們癌症的複雜性;因此不大可能找到單一理論。也就是說,沒有單一的預防、治療策略。只用一個觀點談「防癌、治癌」,難免誇誇其談。

 

參考資料

  1. Naxerova, K., et al. (2017) Origins of lymphatic and distant metastases in human colorectal cancer. Science, 357, 55-60.

 

 
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