智人走出非洲

 
2018/03/05 王道還 | 生物人類學者(已退休)     297
 

根據化石證據,我們智人的直接祖先大約20萬年前出現於東非。31.5萬年前生活在北非,或25.9萬年前生活在南非的古人類,可能是他們的直接祖先。但是,非洲以外的智人化石最早的距今不過12~9萬年前,在今日的以色列境內出土。當年尼安德塔人也在那裡生活,他們早已盤據在歐洲,中東是他們分布範圍的南疆。

 

尼安德塔人與智人是從同一祖先族群分別演化出來的。他們在中東相遇,彼此如何看待,無論學界還是一般大眾都很好奇。古DNA分析指出尼安德塔人與智人曾經混血,在我們的基因組裡留下了明確的證據。可是智人為何那麼晚才走出非洲,走向世界,一直沒有很好的答案。

 

現在一個以色列團隊發現了一個新的化石,至少消解了一部分問題:其實智人18萬年前就到了中東。那個化石只是一塊不完整的上顎,保存了左側的牙齒,一部分口蓋與顴骨,出土於一個洞穴遺址,距離先前的智人、尼安德塔人遺址只有幾公里。新化石的各個特徵都落入智人的變異範圍,更重要的是,它並沒有尼安德塔人(或更早的古人類)專有的特徵。

 

根據古氣候學資料,24.4~19萬年前正值間冰期,氣候較潮溼。但是間冰期前後,都是乾旱的冰期。因此智人若是趁著溼而暖的氣候走出非洲,在中東也過不了多久好日子。

 

參考資料

  1. Stringer, C. and J. Galway-Witham (2018) When did modern humans leave Africa? Science, 359, 389-390.