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甘藷的起源

甘藷又名地瓜,起源於南美洲,現在是重要的糧食作物。但是學者對兩個基本問題至今仍無一致的答案。第一、甘藷的起源是一次還是多次?哪些植物參與了那個過程?第二、甘藷如何傳布到大洋洲?
 
 
 
甘藷(Ipomoea batatas)又名地瓜,起源於南美洲,現在是重要的糧食作物。但是學者對兩個基本問題至今仍無一致的答案。第一、甘藷的起源是一次還是多次?哪些植物參與了那個過程?第二、甘藷如何傳布到大洋洲?

 

由於甘藷起源於新世界,明朝中葉之後才傳入中國,我們總以為甘藷是由歐洲人傳布到舊世界的。但是,在大洋洲,許多島嶼上的島民,例如夏威夷與復活節島,在歐洲人造訪之前就已經種植甘藷,那些甘藷是哪裡來的?

 

解答第一個問題,必須弄清楚甘藷與某些現生野生親戚之間的演化關係。那些野生親戚在未來甚至可能還有大用─它們也許保留了一些有用性狀,可供甘藷品種改良之用。

 

至於第二個問題,早在七十多年前就有人大力主張南島民族到過美洲,因此他們在那裡採集了甘藷帶回大洋洲,不過是順手之勞。

 

現在英國牛津大學的一個團隊借助基因組分析,得到了一個令人意外的結論:甘藷只起源了一次。在甘藷所有的野生親戚中,以大星牽牛(Ipomoea trifida)與甘藷的祖先最親近;不過在演化初期,甘藷曾不時與祖先種雜交。以分子時鐘估計,甘藷與大星牽牛已各自演化了80萬年。

 

研究人員還赴倫敦自然史博物館,取得18世紀英國偉大航海家庫克(James Cook, 1728-1779)在南太平洋採集的甘藷標本,發現它有獨特的基因組特徵。估計它與其他甘藷品種已隔離至少11萬年─那時現代智人還未抵達紐幾內亞、澳洲,更別說是大洋洲、美洲了。而根據考古學者的調查,南島族群直到公元1200年左右才登陸復活節島。

 

這個結論令人意外,一方面,植物借助自然力量散布到海外幾千公里之處,似乎是難以想像的事。不過,達爾文做過一些實驗,想估計植物藉自然力量究竟能散布多遠。而在夏威夷,學者發現了一種植物,它的親戚全生活在墨西哥。另一方面,即使自然散布是事實,更難以令人相信的是,南島民族在各島嶼上各自馴化了甘藷。

 

因此有些學者認為,現在還不必放棄南島民族曾登陸南美洲的假說。因為歐洲人抵達美洲之後,也許使甘藷品種的多樣性大幅下降;而在更早前南島民族抵達美洲的時候,後來失傳的甘藷品種仍然存在─這樣也能解釋牛津學者的發現。

 

參考資料

  1. :Zimmer, C. All by itself, the humble sweet potato colonized the world. New York Times, April 12, 2018; https://nyti.ms/2GW3DRV.

 

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