鱗翅目的起源

 
2018/02/02 王道還 | 生物人類學者(已退休)     596
 

一個荷蘭團隊在德國北部鑽入地下300米,採集兩億年前一個古潟湖沉積層的標本,搜尋古花粉粒。那時正值三疊紀—侏羅紀的過渡期,可是研究人員在標本中意外發現了鱗翅目昆蟲的鱗片。

 

鱗翅目包括蝶與蛾,是最多彩多姿的昆蟲。牠們全身布滿了鱗片,不只是翅膀。研究人員找到了70個鱗片,以電子顯微鏡觀察,其中有20個是中空的。這個發現的意義有幾重:

 

第一、關於鱗翅目的起源,過去學者以分子時鐘方法推測,並沒有得到一致的結論。現在有了實物證據,鐵案如山。

 

第二、過去學者判斷最古老的蝶與蛾都有複雜的口器,可以嚼食,而不是以中空的長吻管吸食。可是這批三疊紀微化石顯示,當時現生鱗翅目的祖先已經演化出現了,因為今日凡是有中空鱗片的蝶與蛾幾乎都有吻管。

 

第三、過去學者相信,昆蟲與顯花植物有共演化關係,互為演化的驅動力,成就了陸地生態系的彩色世界。植物以花蜜吸引蝶與蛾傳粉,蝶與蛾才演化出採蜜的吻管。這個想法有化石證據支持:配備吻管的蝶與蛾大約1億3千萬年前出現,那是侏羅紀末期,正當顯花植物問世之時。荷蘭團隊找到的新證據,顯示昆蟲在顯花植物問世之前便演化出吻管了。

 

當然,這個結論引起了新的問題:吻管的演化驅動力是什麼?當時的植物(例如裸子植物)也有蜜汁可供吸食嗎?

 

參考資料

  1. St. Fleur, N. (2018) Finding the oldest fossils of butterflies using a human nose hair. New York Times, Jan. 10, 2018.