人類B型肝炎病毒什麼時候出現的?

 
2018/02/02 王道還 | 生物人類學者(已退休)     1,201
 

1980年代,義大利南部那不勒斯一所著名的聖徒教堂出土了一批乾屍。其中一名小孩生於16世紀中,兩歲左右死亡,屍體經過防腐處理,內臟都已移除。當時研究人員在孩子手臂、身體、面孔的皮膚上發現了丘疹遺跡,推測死因是天花。

 

兩年前,一個國際團隊利用古DNA技術,在一具17世紀的立陶宛乾屍上發現了天花病毒。因此研究人員動念以同一方法在義大利那具乾屍上搜尋天花病毒,預期把天花的歷史再向後推進一個世紀。哪裡知道,他們找到的不是天花病毒,而是B型肝炎病毒。

 

一開始,研究人員並沒有把那個B型肝炎病毒放在心上,因為它的基因組與現在流行的B型肝炎病毒類似–可能是汙染的結果。後來他們才想到,B型肝炎病毒也可能在孩子臉上造成丘疹。於是研究人員花了一年半時間重新分析孩子身上找到的B型肝炎病毒,最後他們排除了那個病毒來自汙染的可能性。

 

可是這個結論創造了新的謎團:為什麼16世紀的病毒基因組與現代版本那麼相似?病毒不是以快速演化聞名的嗎?

 

參考資料

  1. Ross, Z. P. et al. (2018) The paradox of HBV evolution as revealed from a 16th century mummy. PLOS. Pathogens, 14(1):e1006750. https://doi.org/10.1371/journal.ppat.1006750.