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止痛的基因療法

美國密西根大學醫學院正在實驗一個新的止痛技術:利用動過手腳,使無法複製,會導致唇皰疹的皰疹病毒(HSV),把一個止痛基因送入癌症病人體內,以減輕疼痛。
 
 
 
美國密西根大學醫學院正在實驗一個新的止痛技術:利用病毒把一個止痛基因送入癌症病人體內,以減輕疼痛。

研究人員使用的是會導致唇皰疹的皰疹病毒(HSV)。唇皰疹又稱發熱性皰疹,多數發生在嘴唇和口腔外側,偶爾也會出現在鼻腔或鼻子上,約有90%的人一生至少會感染一次唇皰疹。患處往往灼痛、刺癢,隨即出現水皰;接著水皰破裂,然後結痂。人一旦感染唇皰疹,病毒便終生留在體內,在神經細胞內休眠,伺機捲土重來。感染者一旦免疫力下降、壓力加重或睡眠不足,唇皰疹就可能復發。

由於HSV病毒與神經細胞有特殊的親和性,科學家才會想到利用牠們把止痛基因帶到神經細胞裡。那個基因會製造一種腦啡肽(身體自行製造的止痛劑)。由於研究人員事先對HSV病毒動過手腳,使牠們無法複製,把牠們注入病人皮膚並無安全顧慮。

這個實驗由密西根大學醫學院神經學系主任芬克(David Fink)醫師主持,他的團隊與匹茲堡大學的科學家合作,完成了一系列的動物實驗。這個技術的發展花了將近20年,其中8年以動物做實驗,現在開始進行人體實驗。

這次共有12名癌症病人參加。這個技術也可應用在糖尿病人身上,有些糖尿病人由於神經受傷,也會經驗難以緩解的疼痛。

許多人受慢性疼痛的苦,什麼藥都沒效。治療的困難之一,是很難控制那些藥在人體中的分布。醫師擔心副作用,不敢使用足夠的劑量,因而無法有效止痛。在疼痛點注射病毒,選擇性地「關掉」相關的脊髓神經,就不必擔心那種副作用了。
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