原來病毒也會生病!
2013/10/07

王道還 | 中央研究院歷史語言研究所人類學組

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病毒一般來說都比細菌小,但近年來法國科學家陸續發現了比細菌大的病毒,甚至還有其他病毒會寄生在這些「媽媽病毒」上。寄生的「旅伴」會讓媽媽病毒複製自己的效率大打折扣,使媽媽病毒生病而不易感染新的宿主。
 
 
 
病毒又叫濾過性病毒,因為牠們比細菌還小,能通過過濾細菌的篩眼。然而這幾年,法國科學家陸續發現了巨大的病毒,不但比一些細菌大,甚至還有其他病毒寄生。

2003年,法國馬賽的一個團隊宣布發現了一種巨型病毒。事實上,那一種巨病毒早在1990年代,就由英國科學家在冷卻塔採集的變形蟲體內分離出來了。但是由於牠太大,研究人員誤以為是細菌,把牠存在冷凍庫裡就算了,沒做任何研究。法國人仔細檢驗才發現牠是病毒。後來把牠的基因組DNA定序,發現有300個以上製造蛋白質的基因,是已知最大病毒的3倍以上,甚至比一些細菌都多。

最近,法國科學家在巴黎的一座冷卻塔中採集到的變形蟲體內分離出一個更大的病毒,暱稱媽媽病毒(於是2003年發現的那一個,暱稱迷你病毒)。更教人驚訝的是,科學家利用電子顯微鏡發現了媽媽病毒有個「旅伴」(Sputnik,史上第1顆人造衛星的名字,蘇聯於1957年10月4日發射)。

「旅伴」是個微小的病毒,基因組只有21個基因;雖然小,卻很陰險。媽媽病毒進入變形蟲後,會組成一個複製自己的工廠。可是,要是變形蟲同時感染了「旅伴」, 媽媽病毒複製工廠的效率就會打折扣:一、製造的病毒顆粒減少;二、那些病毒顆粒往往有缺陷,不易感染新的變形蟲宿主。也就是說,「旅伴」無異於使媽媽病毒生病的病原。

「旅伴」的基因組有13個基因與已知的基因毫無相似性,但有3個與媽媽病毒、迷你病毒的基因似乎同源。這也許表示,「旅伴」可以「蒐集」宿主基因,並在不同病毒之間「搬弄」基因。寄生細菌的病毒(噬菌體)也會做同樣的事。