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斷指可以再生嗎?

斷指可以再生嗎?斷指再生這種事在脊椎動物中極為罕見,大家最熟悉的例子是蠑螈(兩棲類)。哺乳類出生後,完全不可能發生肢體再生的事。
 
 
 
5月初,《聯合報》根據英國《每日郵報》,發布了一則消息,說斷指可以再生!巧的是,第二天電視新聞不斷地播出了另一則新聞,就是有一位11歲男孩在高雄市布魯樂谷樂園戲水時,被池內的抽水泵浦夾斷左手半掌(包括四指),送高雄醫學大學附設醫院急救。

這個意外消息,不免使人想起前一天斷指再生的報導。可是,一查那則新聞的來源,就發現根本不是新聞,而是舊聞:美聯社1年多前就發過了。只是不知怎地,英國各媒體又紛紛重新報導這則舊聞,始作俑者是BBC駐紐約的記者。不過,儘管是舊聞,卻是真正的科學問題:斷指可以再生嗎?

我們先從這一則舊聞中的事實說起。話說2005年8月,美國辛辛那提市有一名店員發生了意外:66歲的史必瓦克(Lee Spievak)在協助顧客測試模型飛機時,不小心被螺旋槳削去了一小節中指。

史必瓦克的哥哥是外科醫師,哈佛醫學院畢業,後來在哈佛醫學院教臨床外科醫學,退休後創辦了一家生技公司。這家公司有一種產品,就是從豬的膀胱抽取細胞外間質(結締組織中的一種蛋白質)。史必瓦克的哥哥送了他一些這種蛋白質粉末,要他敷在斷指處。

史必瓦克依指示做了,然後用便利繃帶包紮斷指。4個星期後,他的斷指長回原有的長度;4個月之後,手指完全復原,外觀與正常手指完全一樣,連指甲都有。據說美國軍方對這種神奇的蛋白質粉末很感興趣。

不過,我們必須明白, 斷指再生這種事在脊椎動物中極為罕見,大家最熟悉的例子是蠑螈(兩棲類)。哺乳類出生後,完全不可能發生肢體再生的事。

這則舊聞裡,最重要的事實是,史必瓦克失去的只是中指末端,連指節的一半都不到。而且指甲根都留了下來。因此史必瓦克的遭遇,根本不是什麼斷指再生。史必瓦克的中指末端給削掉了,然後長回來,如此而已。以我們所知道的人類生物學,沒什麼神奇之處。

人體受到創傷後,癒合力本來就非常強。史必瓦克看來是身體健康的人,中指的傷口整齊又清潔。因此,經過適當照護,本就會恢復得相當好。他的哥哥利用豬膀胱生產的結締組織蛋白質,也許真的有加速癒合的功能,但是,那與「再生」並沒有什麼關係。豬膀胱的結締組織蛋白質也沒有什麼獨特的地方,身體到處都有結締組織蛋白質。史必瓦克的斷指復原,與我們寄望很深的斷指再生,是不同的兩碼事。

現在有一個生物醫學的研究領域,叫「再生醫學」。美國軍方對於再生醫學投入了不少資源,主因是美國已有近3萬名軍人在伊拉克受傷,許多都缺手斷腿。若人也能像蜥蜴斷尾再生一樣地斷肢再生,許多人未來的人生都會立即改觀。只是這個期望大概不切實際。

要是能夠找到方法,使血肉模糊的創傷傷口也能癒合,大概就是天大的好消息了。例如在戰場上,現代武器的破壞力很大,輕易就能使傷口組織大幅損壞,運氣不好就必須截肢。若能使複雜創口的組織也能迅速癒合,可能就不必截肢了。

英國BBC發現了這條新聞是個烏龍舊聞之後,第3天就做了平衡報導。國內的平面媒體,可有這種雅量?
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