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火星的新面貌

早在「水手」四號探測船傳回第一批火星表面近照,我們就知道這顆行星上除了岩石、沙漠外,毫無生命跡象。可是越來越多證據顯示火星表面曾經有水,而且水勢汪洋。
 
 
 
現在火星表面上有兩輛探測車正在蒐集資料,上空還有火星偵察衛星(MRO),配備精密的儀器,蒐集較大尺度的科學資料。

早在1965年7月14日,從「水手」四號探測船傳回的第一批火星表面近照,我們就知道這顆行星上除了岩石、沙漠外,毫無生命跡象。可是過去十多年,越來越多的證據顯示,火星表面上曾經有水,而且水勢汪洋。最新的一批照片照的是何頓(Holden)隕石坑,更支持這個推論。(案,這個隕石坑紀念美國天文學家Edward Singleton Holden, 1846-1914。)

何頓隕石坑位於火星南半球,直徑154公里,根據最新的照片,那個隕石坑裡有非常巨大的碎石,有的大小相當於我們居住的房屋,可能是隕石撞擊時產生的。MRO上的質譜儀發現那些巨石上覆蓋了質地較細的沉積層與黏土。

科學家分析了資料後,推測何頓隕石坑曾經兩度積水成湖,才會形成那些沉積層。第一次,那個湖幾千年後才乾涸;隕石坑隆起的坑壁阻擋了四周的水注入補充。後來周遭水位高漲,終於溢入了隕石坑。不過這一次,大概幾百年後就乾涸了。若不是水湧入乾涸的坑中,沖散巨石,揭露原先的沉積層,科學家不會有機會一窺火星表面最早的沉積層。由於黏土必須有相當安定的條件才會形成,那個湖中過去可能有生物生存。

明年秋,美國太空總署(NASA)預定發射「火星科學實驗室」(MSL)。它將於2010年降落火星,何頓隕石坑是預定降落地點之一。這份最新的研究報告提高了科學家對於那個隕石坑的興趣,期望在隕石坑裡採取標本,進一步理解火星表面一度存在過的「水世界」。
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