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會利用抗生素的昆蟲

德國學者卡頓波發現,愛花蜂有一種保護子女的手段:與泥土的鏈菌(Streptomyces,一種放線菌)結盟共生,以鏈菌產生的抗生素,為子女布下防菌網。
 
 
 
在《昆蟲記》中,法布耳描述了好幾種狩獵蜂。有些狩獵蜂會先麻痺獵物,再把卵下在仍然活著的獵物體內,讓幼蟲孵化後啃囓獵物的內臟維生。

不過,法布耳花了很大篇幅討論的,是一種「愛花」屬(Philanthus)的狩獵蜂,是蜜蜂的天敵。牠們攻擊蜜蜂下顎下方的頸神經節,使蜜蜂立即喪失活動能力、死亡。牠們殺死蜜蜂之後的行為,更是驚人。牠們會以種種暴力行動,把蜜蜂體內的蜜擠出、榨乾,再把屍體運回地下洞穴,卵就產在其中。原來蜜蜂的屍體是幼蟲的食物,但是蜂蜜對幼蟲無異是毒藥,難怪牠們的母親要先把蜂蜜擠出、榨乾。事實上,愛花蜂的成蜂也採食花蜜,牠們若不是為了養育子女,根本不必幹狩獵的勾當。

最近,德國學者卡頓波(Martin Kaltenpoth)發現,愛花蜂還有一種保護子女的手段:與泥土的鏈菌(Streptomyces,一種放線菌)結盟共生,以鏈菌產生的抗生素,為子女布下防菌網。原來愛花蜂一生大部分時間都生活在地下,那是真菌、細菌密布的環境。此外,地穴中堆滿了母親從外面帶回來的昆蟲屍體,地面上的微生物也隨之進入。而且地穴中溫暖、潮溼,適合微生物生長。難怪幼蟲的主要死因是微生物感染。

鏈菌是主要的醫療用抗生素來源,鏈菌素(舊譯「鏈黴素」)是第一個能夠對抗結核菌的抗生素。1952年,烏克蘭裔美籍土壤微生物學家瓦克斯曼(Selman Waksman, 1888-1973),因為發現鏈菌素而得到諾貝爾生醫獎。

卡頓波發現,雌性愛花蜂的觸角鞭節中有特殊的腺體,分泌物會從鞭節縫冒出。雌蜂產卵前會先在卵室中堆積那些白色分泌物,卡頓波在白色分泌物中找到了鏈菌。幼蟲孵化後,會搜尋、吞食那些物質。孵化後,接觸不到母親觸角分泌物的幼蟲,存活率非常低,只有6.7%;接觸得到的,存活率高達83.3%。牠們結成的繭上也有鏈菌。

去年,研究人員在繭壁上分析出了9種以上抗生素。今年4月12日,卡頓波在美國微生物學會大會中報告了這個昆蟲、微生物共生的例子,提醒我們:人類並不是唯一懂得利用抗生素的物種。
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