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年老的腦子

人上了年紀,身體會老化,腦子也不例外。腦子裡神經元會逐漸死亡,體積也會縮小。科學家研究年老的腦子,希望找出年老腦子的生理特性,讓年老腦子發揮更多功能。
 
 
 
人上了年紀,身體會老化,腦子也不例外。腦子裡神經元會逐漸死亡,體積也會縮小。但是,腦子不只是由神經元組成,在中樞神經系統中,非神經元細胞(神經膠細胞)的數量是神經元的10倍。神經膠細胞種類繁多,功能複雜。其中有一種叫做微膠細胞(microglia),其實是免疫細胞,專門偵查損傷與異物,例如病原(細菌、病毒)。微膠細胞會釋放細胞激素。由於高濃度的細胞激素與神經退化疾病有關,因此科學家推測,老化的後果除了神經元逐漸死亡、細胞縮小之外,可能還包括微膠細胞失常。

可是美國洛克菲勒大學的科學家發現,實驗室小鼠年紀大了之後,腦子裡的微膠細胞與年輕小鼠的微膠細胞一樣正常,甚至功能還可能更好。老年小鼠的微膠細胞對於免疫挑戰的敏感程度,與年輕小鼠一樣。

過去科學家就發現,老年人的理解力、記憶力、判斷力未必會衰退,只不過老年人比較不容易分心二用,容易受打擾,因此才容易產生不中用的感覺。

科學家研究年老的腦子,目的在找出年老腦子的生理特性。掌握了那些特性之後,也許能設計出有效的方法,讓老人家的腦子發揮更多功能。
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