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火星探測車避風頭

現在火星上有兩輛探測車,精神號與機會號,它們在2004年1月降落火星表面。現在已經超過3年半了,兩輛探測車仍然在火星上執行任務、傳送資訊。
 
 
 
現在火星上有兩輛探測車,精神號與機會號。它們分別在2003年6、7月發射,半年多之後,在2004年1月降落火星表面。根據原先的構想,它們只要在火星上活動3個月,整個計畫就算成功了。現在已經超過3年半了,兩輛探測車仍然在火星上執行任務、傳送資訊。

不過,自今年6月起,機會號正在探測的區域颳起了風暴,而且勢頭越來越猛。到了7月下旬,沙塵滿天,陽光遮蔽了99%。精神號上空好一些,但是接收到的陽光也不多。火星的自轉周期是24小時39分35秒,與地球差不多。也就是說,太陽能電池每一天可充電的時間,與在地球上差不多。但是,火星距離太陽比較遠,因此陽光在火星上的強度比在地球上弱得多。

在風暴颳起之前,機會號每一天太陽能電池充的電,可以供100瓦的燈泡亮7個小時。7月17日只充到兩成多一點點而已,過去從來沒有這麼低過。哪裡知道,第二天充電量降到兩成以下。於是 NASA下令它們避風頭,別再傳送訊息。

8月初,風暴稍微緩和了些,每日充電量接近風暴颳起前的4成,足以對蓄電池充電,精神號還伸展了一下機器手臂。NASA會繼續讓兩輛探測車避風頭,直到天空完全晴朗。現在機會號測得的氣溫是攝氏零下三十多度。

美國於8月4日星期六清晨(臺北時間星期六傍晚)發射了另一輛火星探測車,鳳凰號。它預定在9個多月後,也就是2008年5月25日降落火星,探測火星的北極地區。過去火星的兩極區域從未有過探測器著陸。科學家推測火星的兩極地區可能還有水。鳳凰號計畫的經費是4.2億美元。
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