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過去的撒哈拉沙漠下更多雨?

現代智人直到5萬年前,才廣泛地分布到非洲以外的世界各地。可是人類祖先從東非走出非洲,非得越過撒哈拉沙漠不可,他們是怎麼做到的?
 
 
現今越過沙漠的幫手:沙漠之舟——駱駝。(圖/日創社)
▲現今越過沙漠的幫手:沙漠之舟——駱駝。(圖/日創社)

根據化石紀錄,15萬年前,現代智人的直接祖先出現於東非;9萬3,000年前,他們已生活在以色列。從基因與考古證據,我們還知道,現代智人直到5萬年前,才廣泛地分布到非洲以外的世界各地。可是人類祖先從東非走出非洲,非得越過撒哈拉沙漠不可,他們是怎麼做到的?

最近,荷蘭的專家採集了過去19萬年沉積在西非海域海底的撒哈拉沙塵,研究其中的陸生植物碳氫化合物。從碳同位素的比例,可以判斷各時代的植物相。在今日的撒哈拉沙塵中,陸生植物的碳氫化合物有40%來自依賴水的植物。但是在12萬到11萬年前,以及5萬到4萬5,000年前,這個比率高達60%。也就是說,當時撒哈拉沙漠的降雨量比今日高多了。

這個關於撒哈拉沙漠植物相的新證據,不僅與已知事實吻合,也證實了英國地質化學家奧斯本(Anne Osborne)2008年10月發表的研究結論。奧斯本到利比亞境內的撒哈拉沙漠,在12萬年前的地層裡採集了蝸牛殼,分析其中的釹(Nd)同位素比例,結論是當時的雨量比現在豐沛多了。
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