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冰河時代來得有多快?
過去科學家根據從格陵蘭冰核裡發現的證據,認為氣候從承平陷入冰期大約要10年左右,而不像電影〈明天過後〉(2004)描繪的那樣,能在極短的時間內發生。
 
 
 
2009年6月29日,國際地質科學聯盟執委會通過決議,更新了「更新世」的定義,把原先認定是上新世的最後一個階段劃歸為更新世。根據新的定義,更新世始於259萬年前,直到1萬1,550年前才結束。在那約250萬年間,地球地表上反覆出現冰河,因此更新世又叫做「冰河時代」。最冷的時候,地球表面有30%覆蓋了冰單。

大約3萬3,000年到2萬6,500年前,各地陸續進入最後一個冰期的嚴寒階段。在北半球,到了2萬至1萬9,000年前,氣溫才開始回升。但是大約在1萬2,800年前,北半球又陷入了一次迷你冰期,學名「新仙女木」(the Younger Dryas),持續大約1,300年。過去科學家根據從格陵蘭冰核裡發現的證據,認為氣候從承平陷入冰期大約要10年左右,而不像好萊塢電影〈明天過後〉(2004)描繪的那樣,能在極短的時間內發生。

加拿大薩克其萬大學同位素實驗室主任派特森教授(William Patterson)的團隊,最近檢驗愛爾蘭一個古湖泊裡取出的泥核。他們把泥核切成0.5~1毫米的薄片,分析其中的碳、氧同位素比例;每片代表最多3個月的沉積量。碳同位素比例可以透露湖裡生物活動的強度;氧同位素則反映氣溫與雨量。關於1萬年以前的氣候,到目前為止這是解析度最高的資料了。

2009年10月底,派特森在芬蘭公布了他們的研究結論。原來「新仙女木」開始的時候,在幾個月內、最多不超過1年,氣溫就陡降到令湖裡生機停頓的地步。荷蘭的氣候學者藍森(Hans Renssen)指出,研究從格陵蘭冰核裡發現的新證據,也得到「新仙女木」發軔期非常短的結論,大約只有1到3年。

愛爾蘭的泥核證據還顯示,「新仙女木」結束時,湖的生機與氣候過了大約兩個世紀才恢復。
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