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胚胎幹細胞研究的進展

不孕症醫師幫助人生孩子,最常使用體外受精法。在實驗室裡,醫師會等受精卵發育成胚胎,再取下一個細胞,做DNA及其他檢驗。確定沒有問題後,再把胚胎植入女性子宮。
 
 
 
不孕症診所的醫師幫助人生孩子,最常使用的辦法就是體外受精法,媒體往往以「試管嬰兒」這種聳動的名詞報導。在實驗室裡,醫師會等受精卵發育成胚胎,再取下一個細胞,做DNA及其他檢驗。確定沒有問題後,再把胚胎植入女性子宮,讓胚胎著床、發育,待足月後生下。不過,醫師一向要等胚胎發育到比較大的階段才取下細胞檢驗,絕不會在很小的胚胎上做這種事,因為擔心會傷害胚胎。

美國麻州波士頓附近的先進細胞技術公司(ACT),剛發表了一份實驗報告,證明即使非常小的胚胎,取下一、兩個細胞,也能繼續發育。他們用來做實驗的人類胚胎,只有8個細胞,就是生物學課本裡說的「胚泡」。結果,那些取下了一個或兩個細胞的胚泡,有80%能繼續發育到10個細胞的階段。

在不孕症診所中,以體外受精產生的受精卵,要是發育到8個細胞的階段,也有8成能繼續發育到10個細胞的階段。換言之,只有8個細胞的胚胎,拆走其中一、兩個細胞,似乎並不「傷身」。

在美國,不得使用公家經費做會傷及人類胚胎的任何研究,是人類胚胎幹細胞研究受到的最大限制。胚胎幹細胞的發育潛力很大,能發育成任何一種細胞,因此大家對胚胎幹細胞研究寄以厚望。可是,大家又相信,從早期胚胎取下的細胞才是胚胎幹細胞。那麼,從早期胚胎取下細胞會不會傷害胚胎呢?

這個問題之所以重要,是因為美國國會通過法律,禁止以聯邦經費補助「傷害人類胚胎」的研究。因此在美國,人類胚胎幹細胞研究不容易得到政府資助。過去許多人相信從早期胚胎拆下細胞,無異殺死胚胎。

ACT的科學團隊並沒有證明:早期胚胎即使拆走一、兩個細胞,也不至於傷害胚胎。他們用統計數字說明,他們對早期胚胎動的手腳(如拆走一、兩個細胞),與那些胚胎在人工環境下的「自然命運」無異。ACT的科學家已經以取得的人類胚胎幹細胞培養出幾個細胞株,他們期望利用那些人類胚胎幹細胞做研究,能獲得政府經費的補助。
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