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人體是個行動微生物培養器

人類自出生起就感染各種微生物。從出生的過程起,就吃進不知多少微生物。出生後,與媽媽接觸,感染更多。然後,一生從食物、飲水又不知吃進了多少。
 
 
 
美國愛達荷大學的微生物學家波哈許(Carolyn Bohach),綜合了科學文獻中的數據,加上自己的研究,發現人體內的微生物細胞總數是人類細胞總數的10倍,可以裝滿一個半加侖(1.9公升)的容器。(按,平均而言,細菌的細胞比人體細胞小多了;細菌細胞的直徑以微米為單位。)

人類自出生起就感染各種微生物。從出生的過程起,就吃進不知多少微生物。出生後,與媽媽接觸,不論是吸奶還是擁抱,感染更多,因為乳腺裡有大量細菌。然後,一生從食物、飲水又不知吃進了多少微生物。此外,還有其他的微生物來源。

大部分微生物會從口、鼻進入食道、胃、腸,成人腸內的細菌有500個物種以上。牠們大體而言分為兩大類:厚壁菌門,包括葡萄球菌、鏈球菌、芽孢桿菌等,以及擬桿菌門,包括可引起新生兒腦膜炎的腦膜膿毒性金黃桿菌。

過去,科學家以為這些細菌對人無害也無益;最近10年,才發現不然。例如有些細菌生產的化學物質,可以幫助消化、吸收食物。在實驗室中,腸道無菌的老鼠比一般老鼠攝取的熱量多將近1/3,才能維持同樣的體重。然後,以細菌餵食腸道無菌的老鼠,在食量不變的情況下,牠們的體脂肪量會急遽上升。

腸道細菌還能維持我們免疫系統的健康。腸道細菌能調節腸道免疫細胞的量與密度,因為牠們會協助腸道淋巴組織發育(腸道淋巴組織涉及許多種不同的免疫功能)。腸道細菌似乎能影響某些免疫細胞的功能,例如樹突細胞、T細胞、B細胞,只是科學家還沒有找到影響的機制。可是科學家已發現鬆脆桿菌(Bacteroides fragilis)釋出的一種物質,可以控制免疫系統的成熟。此外,益生菌分泌的化學物質可以促進免疫功能。總之,腸道細菌不僅能抑制致病細菌,還可視為人體免疫系統的一部分。

人與細菌的關係,甚至更為密切。在人類基因組中,有些基因似乎源自細菌,目前已發現了約40個。由於我們的靈長類親戚的基因組中並沒有那些基因,因此有些科學家推測,那些基因應該是最近才進入人類基因組的。但是也有人猜想,也許我們的靈長類親戚本來也有那些基因,只是後來失去了。目前沒有定論。

科學家認為,關於我們體內的細菌對健康與生理的影響,我們已知的可能只是實況的一小部分而已。
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