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虛驚一場

美國與義大利有一批科學家擔心二○二九年,也就是四分之一世紀後,橫禍可能會從天而降。禍首是一顆直徑四百公尺的小行星。
 
 
 
去年十二月二十六日星期天上午,印尼蘇門答臘島附近海底發生地震引發海嘯,奪走了至少十五萬人生命。沒有人事前預料大難即將臨頭。可是,在同一時間內,美國與義大利卻有一批科學家擔心二○二九年,也就是四分之一世紀後,橫禍可能會從天而降。禍首是一顆直徑四百公尺的小行星。

這顆編號2004 MN4的小行星是去年六月發現的,可是天文學者只觀察了兩天,因此無法精確地掌握它的軌道,只知道它每323天環繞太陽一周,大部分時間都在地球軌道內側。

去年十二月十八日,學者又觀測到這顆小行星,計算機立刻發出警報,聖誕夜前夕,美國與義大利的團隊都宣布:它在二○二九年撞及地球的機率是1/300。過了幾天,也就是全世界都知道南亞發生海嘯的時候,科學家把那顆小行星撞地球的機率修正成1/38。

然後,美國亞利桑納大學的學者發現,這顆小行星在去年三月十五日的位置有人登錄過。有了這筆新資料,美國與義大利的專家重新計算它的軌道,判定它不會撞上地球。不過,它最接近地球的位置,距離地球只有六萬公里,相當於月球與地球距離的六分之一。
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