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北京人的年代
學者以一個新的放射性元素定年技術,利用鋁與鈹(Be)兩種金屬的同位素,重新測定了北京人化石出土地層的年代,發現北京人生活在77萬年前,比過去估計的早了20萬年。
 
 
 
今(2009)年3月12日出版的《自然》(Nature),以北京人為封面故事:學者以一個新的放射性元素定年技術,重新測定了北京人化石出土地層的年代,發現北京人生活在77萬年前,比過去估計的早了20萬年。

尋找北京人化石,是20世紀初重要的國際科學合作成果;由美國洛克菲勒基金會贊助,中國人主持(北洋政府的農礦部地質調查所)。1927年春,中外學者開始在周口店進行發掘。1929年春,由剛從北大畢業的裴文中主持發掘。當年12月2日傍晚,裴文中發現了第1個北京人頭骨。學者斷定北京人生活在更新世(即冰河時代)中期。

北京人大概是第1個由專家有系統、有紀錄地挖掘出來的古人類化石。形態上,北京人與爪哇人相似,但是爪哇人更為原始一些,也就是年代更為古老一些。不過兩者都屬於「直立人」(Homo erectus)。

後來非洲出現了大量更早的古人類化石,我們才知道將近200萬前,「直立人」已經在非洲出現了。然後很快分布到今日的喬治亞共和國境內,與東南亞的爪哇島。3萬5,000年前滅絕的尼安德塔人,在形態上也與直立人非常接近,而與我們「智人」(Homo sapiens sapiens)的祖先有明顯的不同。

「直立人」的腦容量:650~1,250 cc;身高145~180 cm
「智人」的腦容量:1,100~1,800 cc
 
過去大陸學者以各種定年法測定周口店北京人出土地層的年代,不同的方法測出的年代不同。最流行的說法是:北京人生活在四、五十萬年前。

最近南京師範大學地理科學院的沈冠軍教授,與美國普度大學的專家,以新的放射性定年法斷定北京人出土地層的年齡是77萬年。

這個定年法是利用鋁與鈹(Be)兩種金屬元素的同位素。鈹是色白、有延展性的金屬,也是最輕的金屬之一。鈹鋁合金質堅而輕,可用在飛機、火箭上。鈹元素的英文名字 beryllium,來自叫做綠柱石(beryl)的寶石。綠柱石其實就是鈹鋁環矽酸鹽。石英中含有鈹、鋁。石英在地表時,暴露在宇宙射線的轟擊之下,會產生放射性同位素 26Al與10Be。等到石英埋到地下,就不再受宇宙射線轟擊,可是26Al與10Be會繼續衰變。地層中找出的石英,測量其中鈹、鋁放射性同位素的殘留量,就能計算那些石英曾經暴露在地表的年代。這種定年法,可以測定300萬年之內的標本年代。
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