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互利共生

許多植物的疾病是真菌造成的,不過,有一類真菌,寄生在葉片中,大部分植物都有,似乎不會造成疾病。
 
 
 
許多植物的疾病是真菌造成的,不過,有一類真菌,寄生在葉片中,大部分植物都有,似乎不會造成疾病。

過去科學家都假定這類寄生真菌最多對宿主無害,但是絕不會做有利於宿主的事。因為這種真菌落腳在一棵樹上定居後,就會釋放孢子(生殖細胞),讓那些孢子隨風飄散,尋找新的宿主,這叫做橫向散播。通常,橫向散播的寄生物不會與宿主演化出緊密的互利共生關係。

生態學家認為,只有垂直散播的寄生物,才可能與宿主演化出互利的共生關係。(我寄生在你體內,我的兒子也寄生在你兒子體內,這樣世世代代寄生下去,有可能演化出互利關係。)橫向關係相當於露水姻緣,只是借過、暫停,不必有長遠的承諾。(你記得也好,最好你忘記,你我交會時互放的光芒。)科學家研究草本植物,的確發現過垂直散播的真菌與植物演化出互利共生關係。

但是橫向散播的真菌為什麼能夠成功地寄生在植物上?卻是不容易回答的問題,因為植物不是生來讓真菌寄生的,植物會演化出種種防衛手段,避免受到剝削。

最近,美國杜克大學與史密松研究院的科學家在巴拿馬研究「可靠」樹(cacao trees),發現即使是橫向傳播的真菌,與宿主的關係也不是隨機的。

「可靠」樹原產在美洲,知道的人可能不多,但是以「可靠」樹種子製作的食品,大家都喜歡,就是巧克力或可可,難怪「可靠」樹的學名(Theobroma cacao)意思是「神的食物」。

科學家以巴拿馬的可靠樹做實驗:先在小樹苗的葉片上噴灑不同的真菌孢子,再施放可靠樹的一種主要病原(也是真菌)。結果,有一些寄生在葉片上的真菌似乎可以幫助可靠樹抵抗病原。

這是第一次發現葉片寄生真菌有保護木本植物的功能,這個研究的遠程目標是發展出生物防治法,使可靠樹不再受制於病原。
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