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最古老的活性DNA

科學家對於細胞死亡後,其中的DNA能維持多久不會退化、降解,並沒有共識。有些人猜幾百萬年,有些人不那麼樂觀,因為自發的化學反應,就能使DNA降解。
 
 
 
看過〈侏儸紀公園〉的人,無論小說還是電影,都對「琥珀能保存中生代物種的DNA」印象深刻。然而,科學家對於細胞死亡後,其中的DNA能維持多久不會退化、降解,並沒有共識。

有些人猜幾百萬年,有些人不那麼樂觀。因為自發的化學反應如水解與氧化,就能使DNA分子降解,斷裂成最多只有幾百對鹼基長的碎片。因此細胞裡早就演化出複雜的DNA修補機制,細胞一旦休眠或死亡,修補機制就停擺。根據一些估算模型,在理想的冷凍狀態中,DNA分子大概可以維持10萬年到100萬年。若在比較溫暖的環境中,就維持不了那麼久。

最近,一個國際研究團隊在加拿大西北、西伯利亞東北、南極洲永凍層10米深的地方,找到了活細菌的DNA。那些永凍層深處有幾百萬年沒有融化過,在採樣的深度距今有40~60萬年。而在74萬年前與超過100萬年前的永凍層裡,沒有發現同樣的DNA。那可能是最古老的細菌DNA。在那麼艱困的環境中,細菌都能存活那麼久,如果火星上有類似的生物,應不會令人驚訝。
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