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幹細胞的黑暗面

許多人對幹細胞研究寄以厚望,期望有朝一日可以用幹修胞修補受損或老化的組織與器官。但是,幹細胞也有可能成為惡性腫瘤(癌)利用的對象。
 
 
 
許多人對幹細胞研究寄以厚望,期望有朝一日可以用幹修胞修補受損或老化的組織與器官。但是,有道是水能載舟,亦能覆舟。最近科學家發現:人體內的幹細胞也有可能成為惡性腫瘤(癌)利用的對象。

骨髓中的間質幹細胞(MSCs)可以分化成許多種不同的細胞,是提供幹細胞療法的首選目標。它們通常隨著血液周流全身,等待召喚,修補組織。但是,美國MIT的研究團隊卻發現:惡性腫瘤也能利用同樣的「召喚」機制;MSCs能協助惡性腫瘤擴散全身。

MIT團隊的實驗是這麼做的。研究人員先把人類乳癌細胞與MSCs混合,注射到小鼠體內。小鼠很快就發展出乳癌,12周後,癌細胞就擴散到肺。對照組小鼠只注射人類乳癌細胞,沒有混入人類MSCs。雖然牠們也會罹患乳癌,但是速率較慢,而且沒有擴散到肺裡。

主持這個研究的溫柏格(Robert Weinberg)說,MSCs以一種叫做CCL5的趨化素做為化學信使,使癌細胞長得快又能散布出去。他認為,也許其他的惡性腫瘤也會利用同樣的召喚與傳訊機制。

至於MSCs的醫療潛力,溫柏格認為,即使他們的發現日後獲得其他研究團隊的證實,也不應打折扣。也就是說,應繼續研究利用MSCs的方法。以目前的發現而言,除非病人體內已有惡性腫瘤,否則就不必擔心注射MSCs會產生不好的副作用。

不過,丹麥科學家伯恩斯(Jorge Burns)對MIT團隊的結論並不信服。他的理由是:小鼠沒有提供過理想的人類乳癌轉移模型。此外,即使在人類乳癌組織中發現了MSCs,其中MSCs與乳癌細胞的關係,也許與MIT實驗小鼠的乳癌組織不同。伯恩斯還指出,溫柏格使用的癌細胞株,最近已重新定義為皮膚癌,而不是乳癌。更重要的是,MIT的研究團隊在報告中指出,CCL5與一個明確的人類乳癌細胞株的轉移無涉。

看來MSCs與腫瘤轉移的關係,還有待進一步實驗的釐清。
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